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  • Print publication year: 2008
  • Online publication date: July 2009

6 - New Voices: Citizenship, Social Reform, and the Origins of Modern Social Work in Imperial Germany

Summary

Near the beginning of The Promise of American Life, which remains the classic statement of the ideals and aspirations of American Progressivism, Herbert Croly wrote that “when the Promise of American life is conceived as a national ideal, whose fulfillment is a matter of artful and laborious work, the effect hereof is substantially to identify the national purpose with the social problem.” For Croly, the heart of the matter was that the absence of efficient state regulation of the economy had permitted competitive individualism to congeal into a system of political abuses and social inequalities, and this problem – in which the national was inextricable intertwined with the social and with the promise of human perfectibility – could simply not be avoided by an American national democracy without losing its soul and its promise. Much the same could be said of imperial, and especially Wilhelmine (1890–1918), Germany.

Like the United States, Germany was also engaged in a furious search for both national efficiency and that elusive object of desire, social peace, and it pursued this end in the context of intensifying national rivalries and expanding mass democracy.

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