Skip to main content Accessibility help
×
Home

A Late Bronze Age Human Skull and Associated Worked Wood from a Lancashire Wetland

  • Colin E. Wells (a1), David Hodgkinson (a2), Elizabeth Huckerby, Simon Mays, Ian Panter and Gordon Cook...

Abstract

A recurring theme of the Late Bronze Age is the apparent association between deliberate deposition of material and wet places. Recently, a human skull has been discovered within the basal sediments of a relict mire at Poulton-le-Fylde, Lancashire, dating to the later Bronze Age (c. 1250–840 cal BC). The find, which belonged to a c. 25–35 year old male, was located within a layer of silty wood peat elm deep, representing the ancient root system of a hazel copse and containing many hazelnuts and some charcoal. Palaeopathological investigation established the likelihood that the skull had decomposed before deposition and there are strong parallels between the find and its context and other prehistoric skulls recorded from British wetlands. The connection of the human remains with considerable amounts of hazel wood may also be of significance when viewed within the wider context of similar associations recorded from European bog-bodies. During the course of excavation and survey of the site worked wood fragments were recovered indicating both human and animal (beaver) activity, dating to the later Bronze Age and Early Iron Age respectively. The stratigraphic sequence indicated that organic sedimentation resulted from the rapid flooding of a formerly relatively dry landscape, perhaps as a result of the effects of beaver damming – a possibility which may hold wider implications for the archaeological interpretation of prehistoric pollen data.

L'association apparente entre le dépôt délibéré de matériaux et les endroits marécageux est un thème récurrent de la fin de l'âge du bronze. On a récemment découvert un crâne humain dans les sédiments à la base d'un dépotoir abandonné à Poulton-le-Fylde, dans le Lancashire, datant de la seconde moitié de l'âge du bronze (vers 1250–840 avant J.-C. en années calibrées). La trouvaille, qui provenait d'un homme dont l'âge se situerait entre 25 et 35 ans, se trouvait dans une couche de tourbe de bois à environ lm de profondeur, constituée par un ancien enchevêtrement de racines d'un bosquet de noisetiers et contenait de nombreuses noisettes ainsi que du charbon de bois. Une investigation paléo-pathologique a établi qu'il était probable que le crâne s'était décomposé avant d'être déposé là et il existe de forts parallèles entre cette trouvaille et son contexte et d'autres crânes préhistoriques répertoriés dans des régions marécageuses de Grande-Bretagne. Le lien entre des restes humains et une quantité considérable de bois de noisetier peut être également significatif si on le considère dans le contexte plus étendu d'associations similaires répertoriées au cours de découvertes de corps dans des tourbières en Europe. Au cours des fouilles et de la prospection du site on a retrouvé des fragments de bois travaillé, ce qui témoigne d'une activité à la fois humaine et animale (castors), datant respectivement de la fin de l'âge du bronze et du début de l'âge du fer. La séquence stratigraphique indiquait que les sédiments organiques résultaient de l'inondation rapide d'un paysage auparavant relativement sec; peut-être le résultat des effets d'un barrage construit par des castors – une possibilité qui recèle peut-être des implications plus vastes en ce qui concerne l'interprétation archéologique des données polliniques préhistoriques.

Ein immer wiederkehrendes Thema der späten Bronzezeit ist die scheinbare Assoziation zwischen vorsätzlicher Niederlegung von Material und feuchten Orten. Kürzlich wurde ein menschlicher Schädel, der in die spätere Bronzezeit datiert (c. 1250–840 cal BC), in den tiefsten Schichten eines Sumpfes in Poulton-le-Fylde, Lancashire entdeckt. Der Fund, der zu einem ca. 25–35 alten Mann gehört, wurde in einer ca. 1 m dicken Schicht aus schlammigem Holztorf gefunden, die das alte Wurzelsystem darstellt, sich aus Haselnußsträuchern zusammensetzt und viele Haselnüsse und Holzkohle enthält. Paläopathologische Untersuchungen haben ergeben, daß der Schädel wahrscheinlich schon vor seiner Niederlegung verwest war. Dieser Fund und sein Kontext weisen starke Parallelen zu anderen prähistorischen Schädeln aus den britischen Feuchtbodengebieten auf. Auch die Verbindung von menschlichen Resten und beträchtliche Mengen von Haselnußsträuchern scheint von Bedeutung zu sein, besonders wenn man sie in einem weiteren Kontext von ähnlichen Assoziationen betrachtet, wie sie auch von den europäischen Moorleichen überliefert sind. Im Laufe der Ausgrabung und eines Surveys der Fundstelle wurden bearbeitete Holzfragmente gefunden, die sowohl auf eine menschliche als auch auf eine tierische (Biber) Aktivität hinweisen, und die in die späte Bronzezeit bzw. die frühe Eisenzeit datieren. Die stratigraphische Abfolge legt nahe, daß die organische Sedimentierung von einer schnellen Überflutung der ehemals relativ trockenen Landschaft herrührt. Diese kann vielleicht durch Biberdämme ausgelöst worden sein – eine Möglichkeit, die unter Umständen größere Auswirkungen auf die archäologische Interpretation von prähistorischen Pollendiagrammen haben könnte.

Uno de los temas que se repiten en la Tarda Edad del Bronce es la aparente asociación entre deposiciones deliberadas de material y zonas húmedas. Recientemente un cráneo humano ha sido descubierto en los sedimentos básales de una antigua zona empantanada en Poulton-le-Fylde, Lancashire, datado a la Tarda Edad del Bronce (approximadamente 1250–840 cal BC). El hallazgo, que pertenece a un hombre de 25–35 años, se encontró en una capa de sedimento de turba de madera de casi 1 m de espesor, que representa el antiguo sistema de raíces de un bosque de avellanos y contenía numerosas avellanas y algunos restos de carbón. La investigación paleopatológica ha establecido la posibilidad de que el cráneo se hubiera decompuesto antes de ser depositado y existen fuertes paralelismos entre este hallazgo y otros cráneos prehistóricos registrados en terrenos húmedos en Gran Bretaña. Significativa puede ser también la conexión entre los restos humanos y considerables cantidades de madera de avellano cuando esta es considerada dentro del más amplio contexto de asociaciones similares registradas para los cuerpos hallados en pantanos en Europa. Durante el curso de la excavación y reconocimiento del sito se recobraron fragmentos de madera trabajada, indicativos de actividad humana y animal (castores) en la tarda Edad del Bronce y Primera Edad del Hierro respectivamente. La secuencia estratigráfica indica que la sedimentación orgánica fue causada por un rápido episodio de inundación en lo que anteriormente había sido un paisaje relativamente seco. Esto quizá sea el resultado de las presas construidas por castores – una posibilidad que puede tener más implicaciones para la interpretación arqueológica de la evidencia de los pólenes prehistóricos.

Copyright

References

Hide All
Aldhouse-Green, M. 1998a. Human sacrifice in Iron Age Europe. British Archaeology 38, 89
Aldhouse-Green, M. 1998b. Humans as ritual victims in the later prehistory of western Europe. Oxford Journal of Archaeology 17, 169–90
Bradley, R. & Gordon, K. 1988. Human skulls from the River Thames, their dating and significance. Antiquity 62, 503–9
Brodie, N. 1994. The Neolithic-Bronze Age Transition in Britain. Oxford: British Archaeological Report 238
Brothwell, D.R. 1981. Digging Up Bones. Oxford
Brück, J. 1995. A place for the dead: the role of human remains in Late Bronze Age Britain. Proceedings of the Prehistoric Society 61, 245–77
Busk, G. 1874. Human skull and bones of the Red Deer etc found at Birkdale, near Southport, Lancashire, Journal of the Anthropological Institute 3, 104–5
Clapham, A.R., Tutin, T.G. & Moore, D.M. 1987. Flora of the British Isles, 3rd edn. Cambridge: University Press
Coles, B. 1992. Further thoughts on the impact of beaver on temperate landscapes. In Needham, S. & Macklin, M.C. (eds), Alluvial Archaeology in Britain, 93–9. Oxford: Oxbow Monograph 27
Coles, J.M. & Orme, B.J. 1983. Homo sapiens or Castor fiber? Antiquity 57, 95–9
De Ranee, C.E. 1875. The geology of the country around Blackpool, Poulton and Fleetwood. Memoirs of the Geological Survey of England and Wales. London: Geological Survey
Dickson, E. 1887. Notes on the excavations at the Preston Docks. Proceedings of the Liverpool Geological Society 5, 219–56
Dickson, E. 1888. Geological notes on the Preston Docks Works and Ribble development scheme. Proceedings of the Liverpool Geological Society 5, 869–76
Duckworth, W.H.L. & Shore, L.R. 1911. Report on human crania from peat deposits in England. Man 11, 134–40
Edwards, B.J.N. 1969. Lancashire archaeological notes; prehistoric and Roman. Transactions of the Historical Society of Lancashire & Cheshire 121, 99106
Edwards, B.J.N. 1992. Bond's Farm, Pilling, Lancashire. In Middleton, R. (ed.) North-West Wetlands Survey Annual Report, 1992, 42–3, Lancaster
Earthworks Archaeological Services. 1997. An Archaeological Evaluation at Briarfield Nurseries, Blackpool Old Road, Poulton le Fylde. Unpublished report
Faegri, K. & Iversen, J. 1989. Textbook of Pollen Analysis, 4th edn. Chichester: Wiley
Garland, A.N. 1987. The skull on the moss. Medioscope 65, 32–3
Garland, A.N. 1995. Worsley Man, England. In Turner, R.C. & Scaife, R.G. (eds), Bog Bodies: new discoveries and new perspectives, 104–7. London:British Museum Press
Gurnell, A.M. 1998. The hydrogeomorphological effects of beaver dam-building activity. Progress in Physical Geography 22, 167–89
Hall, D., Wells, C.E. & Huckerby, E. 1995. The Wetlands of Greater Manchester. Lancaster Imprints 3, Lancaster
Hallam, J.S., Edwards, B.J.N., Barnes, B. & Stuart, A.J. 1973. A late Glacial elk with associated barbed points from High Furlong, Lancashire. Proceedings of the Prehistoric Society 39, 100–28
Hedges, J.W. 1984. Tomb of the Eagles. London
Holden, T.G. 1995. Pollen analysis of the Lindow III food residue. In Turner, R.C. & Scaife, R.G. (eds), Bog Bodies: new discoveries and new perspectives, 7682. London: British Museum Press
Mays, S.A. 1993. The Human Bone From Godmanchester, Cambridgeshire (1988–92 Excavations). London: Ancient Monuments Laboratory Rep 39/93
Middleton, R. 1996. The Neolithic and Bronze Age. In Newman, R. (ed.), The Archaeology of Lancashire, Lancaster
Middleton, R., Wells, C.E. & Huckerby, E. 1995. The Wetlands of North Lancashire. Lancaster Imprints 4, Lancaster
Nevell, M. 1992. Tameside before 1066. A History and Archaeology of Tameside. Manchester
Peglar, S.M. 1993. The mid-Holocene Ulmus decline at Diss Mere, Norfolk, UK: a year by year pollen stratigraphy from annual laminations. The Holocene 3, 113
Robinson, M.E. & Shimwell, D.W. 199. Radiocarbon Dates from Ashton Moss: a supplementary report. Unpublished report, Palaeoecological Research Unit, Department of Geography, University of Manchester
Simmons, I.G. 1996. The Environmental Impact of Later Mesolithic Cultures. Edinburgh: John Donald
Stuiver, M. & Pearson, P.J. 1986. A computer program for radiocarbon age calculation. In Stuiver, M. & Kra, R.S. (eds), Proceedings of the 12th International 14C Conference. Radiocarbon 28, 1022–30
Turner, R.C. 1989. Another Cumbrian bog-body from Seascale. Transactions of the Cumberland Westmorland Antiquarian and Archaeological Society New Series 89, 21–3
Turner, R.C. 1995. Recent research into British bog bodies. In Turner, R.C. & Scaife, R.G. (eds), Bog Bodies: new discoveries and new perspectives, 108122. London: British Museum Press
Wait, G.A. 1985. Ritual and Religion in Iron Age Britain. Oxford: British Archaeological Reports 149
Wells, C.E., Hodgkinson, D. & Huckerby, E. 2000. Evidence for the possible role of beaver (Castor fiber) in the prehistoric ontogenesis of a mire in north-west England, UK. The Holocene 10, 00–00
Wells, C.E., Huckerby, E. & Hall, V. 1997. Mid- and late-Holocene vegetation history and tephra studies at Fenton Cottage, Lancashire, UK. Vegetation History and Archaeobotany 6, 153–66

Metrics

Full text views

Total number of HTML views: 0
Total number of PDF views: 0 *
Loading metrics...

Abstract views

Total abstract views: 0 *
Loading metrics...

* Views captured on Cambridge Core between <date>. This data will be updated every 24 hours.

Usage data cannot currently be displayed