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The ‘Affair of the Photographs’: Controlling the Public Image of a Nineteenth-Century Stigmatic

  • TINE VAN OSSELAER (a1)

Abstract

The article focuses on an episode concerning the photographs of the famous Belgian stigmatic, Louise Lateau. Examining the events leading up to the bishop's decision to restrict the circulation of her portrait, it becomes clear that the ‘affair’ of 1877 was as much about creating her public saintly image as it was about controlling it. Studying the ecclesiastical response to grassroots initiatives adds a more religious perspective to the young field of celebrity studies and offers a more complex view on sanctity, and the role of the media and modern techniques in its creation, use and misuse.

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References

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1 ‘Le fait du tirage de la photographie de Louise Lateau, fait que Monseigneur l’Évêque n'a nullement autorisé en vue d'une publicité quelconque, mais surtout cette publicité même à laquelle vous êtes, assure-t-on, tout prêt à vous prêter, est diamétralement contraire à la réserve que le saint siège s'impose et nous prescrit en pareille occurrence’: Désiré Hallez, vicar general, to Fr Paul Niels, ALL, A.6, cahiers abbé Niels-imprimés (1876–81) (Cahiers), 1877, 221.

2 Ibid.

3 Also involved in the undertaking were M. Paul Vrignault, former head of the Ministry of Foreign Affairs in Paris and Consul Général de France, and Marie and Pauline De Beukelaer, two laywomen from Antwerp: ibid. 196, 220.

4 Deboick, Sophia, ‘Céline Martin's images of Thérèse of Lisieux and the creation of a modern saint’, in Clarke, Peter and Claydon, Tony (eds), Saints and sanctity, Woodbridge 2011, 376–89; Margry, Peter Jan, ‘Merchandising and sanctity: the invasive cult of Padre Pio’, Journal of Modern Italian Studies vii/1 (2002), 88115 . Aviad Kleinberg, however, suggests that the (living) saints of the Middle Ages should be seen as the celebrities of their time: Are saints celebrities? Some medieval Christian examples’, Cultural and Social History viii (2011), 393–7.

5 Bennett, Oliver, ‘Strategic canonisation: sanctity, popular culture and the Catholic Church’, International Journal of Cultural Policy xvii/4 (2011), 438–55; Tilson, Donn James, The promotion of devotion: saints, celebrities, and shrines, Champaign, Il 2011 .

6 Taylor, Thérèse, ‘Images of sanctity: photography of Saint Bernadette of Lourdes and Saint Thérèse of Lisieux’, Nineteenth-Century Contexts xxvii/3 (2005), 269–92 at p. 269.

7 Langlois, Claude, ‘Photographier des saintes: de Bernadette Soubirous à Thérèse de Liseux’, in Ménard, Michèle and Duprat, Annie (eds), Histoire, images, imaginaires (fin XVe siècle – début XXe siècle), Le Mans 1998, 261–73 at p. 261.

8 On photography as a practice see Donderdo, Maria Giulia, Le Sacré dans l'image photographique: études sémiotiques, Paris 2009 .

9 Gaspard-Joseph Labis, then bishop of Tournai, created a diocesan commission, probably at the instigation of Dechamps (4 Sept. 1868). The commission did not publicly announce their decision, although its members had a positive impression: Collard, E., ‘Lateau, Louise’, in Aubert, Roger (ed.), Dictionnaire d'histoire et de géographie ecclésiastiques, xxx, fasc. 177–8a, Paris 2009, 811–13. On the more critical stance of one of its original members, P. Edouard Huchant, see Didry, Maria and Wallemacq, A. M., La Stigmatisée de Bois-d'Haine, Louise Lateau, 5th edn, Bois-d'Haine 1993, 83 .

10 Louise had stopped eating on 31 March 1871. After 1876 she no longer had the strength to leave the house and after 1879 she had to remain in bed. See Kane, Paula, ‘Stigmatic cults and pilgrimage: the convergence of private and public faith’, in Van Osselaer, Tine and Pasture, Patrick (eds), Christian homes: religion, family and domesticity in the 19th and 20th century, Leuven 2014, 104–25.

11 ALL, A.6, cahiers, 1877, 218.

12 Ibid.

13 Ernest Lorleberg (1835–1908), born in Aschersleben in Germany, converted to Catholicism and moved to Antwerp after his noviciate. He was a professor of German at the St Ignatius Institute in Antwerp: A. H., ‘Een vriend van Jesus’ H. Hart’, Bode van het Heilig Hart (1909); P. Ernestus Lorleberg’, Litterae Annuae Provinciae Belgicae Societatis Jesu: 1908–12, Roeselare 1922, 272–5.

14 Archives of individual Jesuits, ASJF, 4.2.6: 1595 Ernest Lorleberg; 14475: ‘Mémoire sur les photographies de Louise Lateau avec supplément de quelques-unes de ses paroles dites à l'auteur’; ‘Affaire des photographies représentant Louise Lateau’, M. l'Abbé Ducoulombier, 1877–78, ALL, B.4, documentation diverse, 8; ‘L'histoire de la photographie de Louise Lateau’, ALL, A.6, cahiers, 1877, 194.

15 Langlois, Claude, ‘La Photographie comme preuve’, Histoire des sciences médicales xxviii/4 (1994), 325–36. See also Taylor, ‘Images of sanctity’, 270–1, 275.

16 ALL, A.6, cahiers, 1877, 196, 197, 199.

17 ‘Elle ne paraît pas être nerveuse et impressionnable comme les personnes de son sexe. Elle pose sans appui-tête avec la tranquillité d'une personne qui n'aurait jamais fait autre chose. Quiconque se souvient, comment il était impressionné quand on lui faisait son premier portrait, comprendra que cela dénote chez Lse un calme et un sang-froid qu'on trouve rarement, même chez les hommes’: ASJF, Lorleberg, 5.

18 ‘figure transformée’, ‘le regard porté en haut est illuminée’, ‘Le cliché est faible mais fidèle, c'est à mon avis le seul vrai portrait de Louise, portant son cachet de sainteté’: ibid. 7.

19 Niels to Mgr [Dumont], 7 Apr. 1876, ALL, A.6, Niels, 1876, 72.

20 ‘La prendre donc dans l'effusion d'un grand sentiment était une épreuve qui venait naturellement à l'esprit mais comment fixer un sourire qui se forme et se modifie si facilement sur les lèvres de l'extatique sous l'action des paroles qui semblent la frapper et qu'elle traduit par l'expression de sa physionomie, ou par des paroles différentes … Le problème étant difficile nous le tentâmes pourtant en récitant d'une manière l'Ave Maria; nous parvînmes ainsi à maintenir le même sourire et la même expression, sur le visage de Louise’: Ducoulombier report, 5 Oct. 1877, ALL, A.6, cahiers, 1877, 197, 208.

21 The Friday ecstasies were spontaneous, periodic and at a specific location: Lachapelle, Sofie, ‘Between miracle and sickness: Louise Lateau and the experience of stigmata and ecstasy’, Configurations xii (2004), 77105 at p. 92.

22 Ducoulombier report, 5 Oct. 1877, ALL, A.6, Niels, 1877, 197, 206–7; ASJF, Lorleberg, 11.

23 ‘Mémoire sur les photographies de Louise Lateau’, ASJF, 9. The Passionist, Fr Séraphin, commented critically on such experiments: ALL, A.6, cahiers, 1877, 199.

24 Ducoulombier therefore asked Niels to return the report on the photoshoot so that he could rewrite certain passages and escape the reproach of ‘légèreté aux yeux des inquisiteurs futurs’: Charles Ducoulombier to Neils, 26 Nov. 1877, ALL, B.4, documentation diverse, 8, affaire des photographies. See also Ducoulombier to Niels, 3 Jan. 1878, ibid.

25 ‘Pouvais-je, même dans l'intérêt de l’œuvre que nous étions en train d'exécuter, provoquer une extase et un ravissement inaccoutumés? Le respect des choses saintes ne m'imposait-il pas l'obligation de m'abstenir?’: ALL, A.6, cahiers, 1877, 197. See reports on these experiments in Théologie pastorale’, Nouvelle Revue théologique x (1878), 394–419, esp. pp. 395401 .

26 ‘Je ne crois pas qu'il ait sur la terre une représentation plus émouvante et plus fidèle du dénouement divin du drame de la Passion. L’œil chrétien y pourra étudier l'agonie avec toutes ses angoisses et l'image de la mort avec toutes les douleurs qui l'accompagnent. A ce point de vue, la photographie deviendra une prédication, qui fera couler des larmes aux âmes saintes, et qui donnera une idée des tourments que N. S. a endurés pour nous sur la Croix’: Ducoulombier report, Oct. 1877, ALL, A.6, cahiers, 1877, 217.

27 For the history of pain and Catholic variations see Bourke, Joanna, The story of pain: from prayer to painkillers, Oxford 2014 ; Moscoso, Javier, Pain: a cultural history, Basingstoke 2012 ; Burton, Richard, Holy tears, holy blood: women, Catholicism, and the culture of suffering in France, 1840–1970, Ithaca–London 2005 ; Kane, Paula, ‘“She offered herself up”: the victim soul and victim spirituality in Catholicism’, Church History lxxi/1 (2002), 80119 .

28 ‘Jamais la photographie, qui est comme la plume de Dieu, n'avait écrit un semblable poème. L'imagination des artistes chrétiens avait pu, sans doute concevoir un idéal extatique, et faire resplendir sur leur toile les rayons divins qui se déversent à flots, pendant l'extase, sur le visage humain … On allait donc enfin pouvoir perpétuer, sans le secours de l'imagination et d'une manière permanente, sur un papier qui ne trompe pas et n'invente rien, les merveilleuses mais mobiles illuminations d'un visage transfiguré’: Niels, diary entry, ALL, A.6, cahiers, 1877, 195.

29 Priesching, Nicole, ‘Mystikerinnen des 19. Jahrhunderts – ein neuer Typus?’, in Pulz, Waltraud (ed.), Zwischen Himmel und Erde: körperliche Zeichen der Heiligkeit, Stuttgart 2012, 7997 .

30 ‘Mémoire sur les photographies de Louise Lateau’, ASJF, 57.

31 ‘comme une automate … cela ressemblait tant à une maladie nerveuse … Vénération donc, me disais-je, pour Louise naturelle’: ‘Mémoire sur les photographies de Louise Lateau’, ASJF, 15. On the clergy's use of the pathologisation of religion as a means to counter strange phenomena (such as stigmatisation, apparitions and possession) of apocalyptic Catholicism of the 1860 and 1870s (decline of the temporal power of the Pontifical States and trauma of the French Commune) see Guillemain, Hervé, Diriger les consciences, guérir les âmes: une histoire comparée des pratiques thérapeutiques et religieuses (1830–1939), Paris 2006, at p. 138 for the importance of the Louise Lateau case.

32 Bourneville, D., Louise Lateau; ou La stigmatisée belge, Paris 1875 .

33 Didi-Huberman, Georges, Invention de l'hysterie: Charcot et l'iconographie photographique de la Salpêtrière, Paris 1982, 33 ; Gilman, Sander, Seeing the insane: a visual and cultural history of our attitude towards the mentally ill, New York 1982, 164 , and ‘The image of the hysteric’, in Gilman, Sander, King, Helen, Porter, Roy and others (eds), Hysteria beyond Freud, Berkeley 1993, 345452 at p. 352; Gordon, Rae Beth, De Charcot à Charlot: mises en scène du corps pathologique, Rennes 2013 .

34 The first by members of the diocesan commission, the second by members of the Académie Royale de Médecine de Belgique. See Klaniczay, Gábor, ‘Louise Lateau et les stigmatisés du xixème siècle’, in Klaniczay, Gábor (ed.), Discorsi sulle stimmate dal medioevo all'età contemporanea, Archivio italiano per la storia della pietà xxvi (2013), 279319 ; Lachapelle, ‘Between miracle and sickness’; Wannes Dupont, ‘Free-floating evils: a genealogy of homosexuality in Belgium’, unpubl. PhD diss. Antwerp 2015, 139–43.

35 ‘D'un autre côté, vous avez paru croire, Mgr., que j'avais l'intention de publier et de répandre le portrait de Louise. Je puis vous affirmer de nouveau, dans la sincérité de ma conscience que cette pensée n'est jamais entrée dans mon esprit’: Neils to Dumont, ALL, A.6, cahiers, 1877, 224.

36 Dechamps visited her in August 1868, Mgr Labis on 2 Mar. 1869: Collard, Eugène and Dehoux, Jeanne Marie, La Petite Couturière de Bois-d'Haine: Louis Lateau (1850–1883), Bois-d'Haine 1996, 35 ; Didry and Wallemacq, La Stigmatisée de Bois-d'Haine, 71–3, 83–5; Collard, E. and Dehoux, J. M., Notre Louise … à petites traits, Mons 1996, 12 .

37 The painting had been on display in Thomas's studio, was seen by many, and elaborately commented upon in the newspapers of the day: Paul Vrignault in Courrier de Bruxelles, 19 Apr. 1876, and P. V. (probably Paul Vrignault), in Le Monde, 20 Apr. 1876. Alexandre Thomas was born in Malmédy in 1810. He studied in Düsseldorf and Antwerp and painted Louise from 1 to 21 April 1876: Lily Verbelen and Dominique Speeckaert, Alexandre Thomas (1810–1898), portraitiste, peintre d'histoire et de sujets religieux, n.p. 1997.

38 Middelburgsche Courant, 31 May 1876, 3.

39 Cutting of an article from the Courrier de Bruxelles (1876?), ALL, J.10, I.10.

40 P. V., Le Monde, 20 Apr. 1876.

41 Hallez to Ducoulombier, 26 Oct., 3 Nov. 1877, ALL, A.6, cahiers, 1877; see also 220.

42 ‘tout ce qui pourrait obscurcir l'action divine et prêter à de malignes interprétations’: ALL, B.4, documentation diverse, 8, ‘Affaire des photographies représentant Louise Lateau’, Mr l'Abbé Ducoulombier, 1877–8, letter dated 2 Jan. 1878.

43 ‘Le tout est prémature et intempestif’: copy of the letter from Dumont to the archbishop of Cambrai (whose jurisdiction Ducoulombier was under), ALL, A.6, cahiers, 1877, 220.

44 Krass, Urte, ‘Kontrollierter Gesichtsverlust: Padre Pio und die Fotografie’, Zeitschrift für Ideengeschichte iv/2 (2010), 7196 at pp. 76, 80.

45 Victoire-Auguste Dechamps was appointed archbishop of Mechelen in 1867 and cardinal in 1875.

46 Le Cardinal (Dechamps) a toujours été l'un des grands admirateurs de Louise Lateau. – Il a même voulu que le portrait de Louise Lateau fût fait malgré elle, et pour éviter qu'on exposât le portrait de cette fille, j'ai été obligé de le faire faite moi-même par le peintre Thomas. Je l'ai toujours tenu caché, bien qu'il m'ait coûté 4000 fr. Je n'ai jamais publié une ligne relativement à Louise Lateau, j'ai ordonné à M. le curé de supprimer les photographies de Louise’: Thiéry, Armand, Louise Lateau de Bois-d'Haine: à propos du livre publié par le père Lejeune sous le titre ‘La vie du Père Huchant’, Liège 1914, 94–5.

47 Ibid. 92.

48 ALL, A.6, cahiers, 1876, 95.

49 Notes on Lorleberg and Louise Lateau, ALL, B.5. 6.

50 ‘que nous avons voulu exploiter la photographie et mettre en réserve une petite épreuve pour nous en servir au besoin: c'est une idée fixe’: Ducoulombier to Niels, 9 Mar. 1878, and 19 Nov. 1877, ALL, B.4, documentation diverse, 8, Affaire des photographies.

51 Niels to Mgr [Dumont], 12 Dec. 1877, ALL, A.6, cahiers, 1877, 223–4.

52 ‘Depuis il demande de nouveaux exemplaire pour des bienfaiteurs. Comme je pense qu'il faut être d'une très grande réserve dans cette affaire, j'ai fait dire au Père Lorleberg d'aller le plus tôt possible à Tournai, pour en parler à Votre Grandeur, et Lui offrir des photographies. Si V. G. ne peut le recevoir demain, qu'Elle veuille en charger un des M. M. les Vicaires Généraux. Mr. Le curé de Bois-d'Haine pourrait bien garder un exemplaire, mais je redoute la propagation et l'exploitation’: Jesuit provincial, Joseph Janssens sj, to Dumont, Archives of the diocese of Tournai, J/3/10, files related to parishes, Bois-d'Haine.

53 As noted by Niels: ALL, A.6. cahiers, 1877, 218.

54 ‘Le portrait de Louise sera bien fait, mais il y aura une grande lacune de n'avoir pas son portrait pendant l'extase. Pour cela il faudrait nécessairement se servir de la photographie’: copy of Niels to ‘Mgr’ [Dumont], ALL, A.6, cahiers, 1876, 72.

55 ALL, A.6, cahiers, 1877, 224.

56 Ibid. 194.

57 Ibid.199. See also 195, 217, 205.

58 Riko, A. J., Louise Lateau en andere mystieken: met afbeeldingen en volledige lijst der gestigmatiseerden van 1186 tot op onze dagen, Amsterdam 1891 .

59 The pictures were to cultivate ‘a safe and acceptable image of Bernadette as an obedient yet stalwart peasant visionary’: Kaufman, Suzanne, Consuming visions: mass culture and the Lourdes shrine, Ithaca–London 2005, 24 .

60 On 14 October 1877 Lorleberg went to Bois d'Haine to give the Lateau sisters some preliminary versions of the photographs, ‘in a natural state of course’ (‘au naturel bien entendu’): ‘Mémoire sur les photographies de Louise Lateau’, ASJF, 30.

61 ‘In fact, canonization processes do not consider stigmatization a miracle because it does not meet the requirement of being incontestable’: Moerer, Emily, ‘The visual hagiography of a stigmatic saint: drawings of Catherine of Siena in the Libellus de Supplemento’, Gesta xliv/2 (2005), 89102 at p. 97.

62 See, for instance, the cards of Clara Jung preserved at the Ruusbroec Institute: Ruusbroec Institute, Antwerp, RG-PC Angels/saints/blessed souls: Clara Jung (20 May 1952) (featuring photographs of Clara with and without blood on her face) and Rosalie Put: Ernst, Robert, Rosalie Put uit Lummen, gestigmatiseerde van de XXe eeuw, 1868–1919, Mechelen 1953 , photographs of the early twentieth century included at the back. On the older stigmatics see, for instance, the pictures kept at the Wellcome Institute, London: <http://blog.wellcomelibrary.org/2011/04/visiting-the-stigmatics-of-the-south-tyrol-i-maria-domenica-lazzari/>.

63 Ruusbroec Institute, RG-PC Angels/saints/blessed souls: Lateau 1.

64 Portaits inédits de Louise Lateau’, Almanach National Belge Notre Dame de Lourdes, Louvain 1914, 52–6. The procedure with the water for ablution is described in detail, with the small difference that the whole undertaking (photographs and triggering the ecstasy) is presented as Lorleberg's doing: ‘Son expression est tout grave et douloureuse, ces bras se sont étendus par compassion comme ceux d'un crucifié. On remarque sur tous ces traits la consternation la plus profonde et la pitié fidèle à partager les douleurs du crucifié.’

65 ‘Monseigneur est plein d'admiration pour Louise et la regarde comme une sainte. Il songera après sa morte à tout ce que le droit prescrit en pareille occasion’: Doucolombier to Niels, 1 Mar.1878, ALL, B.4, documentation diverse, 8, affaire des photographies. Ducoulombier only received permission to return in August 1878: Niels diary entry, ALL, A.6, cahiers, 1878, 103.

66 On the conditional ‘consultation’ of the new bishop, Du Rousseaux, to refuse the visits as long as Dumont continued to rebel against the pope, translated as ‘order’ by Niels, see Thiéry, Louise Lateau de Bois-d'Haine, 567.

67 Van Isacker, Karel, Werkelijk en wettelijk land: de katholieke opinie tegenover de rechterzijde, Antwerp 1955, 208–10; Smaele, Henk De, Rechts Vlaanderen: religie en stemgedrag in negentiende-eeuws België, Leuven 2009, 200–1.

68 Louise Lateau et Mgr Dumont: mémoire justificatif, publié par abbé Niels, Louvain 1905 .

The research upon which this article is based was conducted with the generous support of the ERC (Starting Grant, 2014, ‘Between Saints and Celebrities: the Devotion and Promotion of Stigmatics in Europe, c. 1800–1950’). I would like to thank Andrea Graus, Leonardo Rossi, Bill Christian and Gábor Klaniczay for their comments upon previous versions. I am also most grateful to the Ruusbroec Institute and the Archives of the Seminary of Tournai for granting permission to use the illustrations included in this article.

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