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Published online by Cambridge University Press:  11 February 2019

History Department, Fordham University E-mail:


This article reconsiders the Catholic reaction to the French Revolution, focusing on Nicola Spedalieri's On the Rights of Man (1791) and on the debate that its publication sparked in Italy and beyond. The outbreak of the Revolution and the polarization of public opinion between the supporters of the new regime and its relentless opponents convinced Spedalieri, a well-reputed Catholic theologian, of the need to find a via media between these two extremes. Assuming the re-Christianization of the postrevolutionary world as his goal, Spedalieri argued that some aspects of revolutionary political culture were acceptable from a Catholic standpoint as long as the revolutionaries, in turn, agreed to abandon secularization and to uphold the traditional confessional organization of the state. It was not modernity itself, he claimed, that should be rejected, but secularization, for a different modernity from that conceived by the revolutionaries—a confessional modernity, combining revolutionary politics and confessional states—was possible. Far from gaining immediate acceptance, Spedalieri's ideas were harshly criticized during the 1790s and then set aside by the triumph of reactionary Catholicism during the Restoration. However, they resurfaced later in the nineteenth century and ultimately played a decisive role in the development of the church's attitudes toward modern culture, for they carved a path for Catholics to fight secularization from within and to reshape modernity accordingly.

Copyright © Cambridge University Press 2019

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I am grateful to Shaun Blanchard, Daniele Menozzi, Silvana Patriarca, and Konstantina Zanou, and to audiences in New York and Marina di Massa for their insightful comments on earlier versions of this article. Conversations with Mario Rosa and Magda Teter have been particularly enlightening. I also want to thank Modern Intellectual History’s anonymous reviewers and Darrin McMahon for their helpful suggestions. The research for this article was founded by a Fareed Zakaria Summer Fellowship awarded to me by Fordham University.


1 Dottrina di Condillac sulla libertà e sulla eguaglianza: Con un estratto della dottrina dell'abate Spedalieri sui dritti dell'uomo (Pavia, 1797); the pages of the introduction, from which this and the following quotations are taken, are not numbered. All translations are mine, unless otherwise indicated.

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31 Spedalieri, Analisi, 270–74.

32 Spedalieri, Nicola, Confutazione dell'esame del cristianesimo fatto dal signor Eduardo Gibbon nella sua Storia della decadenza dell'impero romano, 2 vols. (Rome, 1784)Google Scholar.

33 Cimbali, Nicola Spedalieri, 1: 108–33.

34 Spedalieri, Nicola, Ragionamento sulla influenza della religione cristiana nella società civile, recitato in Arcadia per la ricuperata salute di Pio sesto, pontefice massimo (Rome, 1779)Google Scholar.

35 Ibid., 18–28.

36 Ibid., 19.

37 Amaduzzi, Giovanni Cristofano, La filosofia alleata della religione: Discorso filosofico-politico (Livorno, 1778)Google Scholar.

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39 Cimbali, Nicola Spedalieri, 141.

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44 A reference to Pius VI's personal involvement in the publication of Spedalieri's work can be found in a letter from Pellegrino Carletti to Giovanni Nani, 8 March 1792, Fondo S. Gregorio, Box 54, National Library, Rome.

45 Pignatelli, Aspetti, 158–9.

46 Spedalieri, Nicola, De’ diritti dell'uomo libri VI, ne’ quali si dimostra che la più sicura custode de’ medesimi nella società civile è la religione cristiana, e che però l'unico progetto utile alle presenti circostanze è di far rifiorire essa religione (Assisi, 1791)Google Scholar.

47 Ibid., 4.

48 Pii, “Un aspetto,” 56.

49 See Pisanò, Attilio, Una teoria comunitaria dei diritti umani: I diritti dell'uomo di Nicola Spedalieri (Milan, 2004)Google Scholar. On the differences between natural-law tradition and Enlightenment conceptions of natural rights see Edelstein, Dan, “Enlightenment Rights Talk,” Journal of Modern History 86/3 (2014), 530–65CrossRefGoogle Scholar.

50 Spedalieri, Diritti, 7–8, 15–22, 48–58.

51 Ibid., 72–4.

52 Ibid., 77–81.

53 Aquinas, Thomas, Political Writings, ed. Dyson, R. W. (Cambridge, 2002), 20Google Scholar.

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55 Spedalieri, Diritti, 121–31, 143–7.

56 Ibid., 170–71, 227–34.

57 Ibid., 248, 355–61.

58 Ibid., 382–409.

59 On the conspiratorial readings of the Revolution see Hofman, Amos, “The Origins of the Theory of the Philosophe Conspiracy,” French History 2/2 (1988), 152–72CrossRefGoogle Scholar; Garrett, Clarke, “The Myth of the Counterrevolution in 1789,” French Historical Studies 18/3 (1994), 784800CrossRefGoogle Scholar; McMahon, Enemies of the Enlightenment, 58–63, 77–83; Aston, Nigel, “Burke and the Conspiratorial Origins of the French Revolution: Some Anglo-French Resemblances,” in Coward, Barry and Swann, Julian, eds., Conspiracies and Conspiracy Theory in Early Modern Europe: From the Waldensians to the French Revolution (Aldershot, 2004), 213–33Google Scholar; Guerci, Uno spettacolo, 50–65, 163–88.

60 On the Bourgfontaine plot see Van Kley, “From the Catholic Enlightenment,” 131–3. Sauvage's book, La réalité du projet de Bourg-Fontaine, first published in 1755 and repeatedly reissued, appeared in Italian editions in 1771, 1787, and 1799–1800. Spedalieri was the first major Italian writer to argue that the Jansenists had played a crucial role in the coming of the Revolution—a thesis that would soon become a standard for counterrevolutionary authors south of the Alps, such as the notorious anti-Jansenist Francesco Eugenio Guasco and the Spanish ex-Jesuit Francesco Gustà. See Gustà, Francesco, Memorie della rivoluzione francese tanto politica che ecclesiastica, e della gran parte che vi hanno avuto i giansenisti (Assisi, 1793)Google Scholar, reedited the following year as Dell'influenza dei giansenisti nella rivoluzione di Francia (Ferrara, 1794). In L'antico progetto di Borgo Fontana dai moderni giansenisti continuato e compito (Assisi, 1795), Gustà also proposed an updated version of the Bourgfontaine plot. See also Guasco, Francesco Eugenio, Dizionario ricciano ed anti-ricciano (Foligno, 1793)Google Scholar.

61 Spedalieri, Diritti, 420, 447.

62 For example, [Augusti, Michele], Della libertà ed eguaglianza degli uomini nell'ordine naturale e civile (Rome, 1790)Google Scholar.

63 Spedalieri, Diritti, 346. On this point, see Menozzi, Chiesa e diritti, 36–7.

64 Dania to Spedalieri, 12 and 19 May 1792, Ferr.768, Vatican Library.

65 Cimbali, L'Anti-Spedalieri, 160.

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68 Biagio Albino to Spedalieri, 3 May 1792, Ferr.768, Vatican Library; Giuseppe Gugliari to Spedalieri, 22 Nov. 1792, ibid.

69 Pignatelli, Aspetti, 160.

70 Luigi Cuccagni, “Della libertà delle chiese particolari e dei vescovi,” Supplemento al Giornale ecclesiastico di Roma, May–June 1792, 190–205.

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74 Ibid., 85.

75 Lettera di un filosofo sull'opera Dei diritti dell'uomo del sig. abate Spedalieri (n.p., 1792), 11–12.

76 Il sistema del patto sociale sostenuto dal ch. ab. Spedalieri confutato coi suoi principi dall'abate A.C. idropolita, 2 vols. [Rome, 1793], 1: 94.

77 Ibid., 7.

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80 On Italian Jansenism see Rosa, Mario, Il giansenismo nell'Italia del Settecento: Dalla riforma della Chiesa alla democrazia rivoluzionaria (Rome, 2015)Google Scholar. See also Dale K. Van Kley, “Catholic Conciliar Reform in an Age of Anti-Catholic Revolution: France, Italy, and the Netherlands, 1758–1801,” in Bradley and Van Kley, Religion and Politics in Enlightenment Europe, 46–118.

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82 Lettera di riflessione al sig. abate Nicola Spedalieri siciliano sul libro VI dell'eruditissima opera De’ diritti dell'uomo, stampata in Assisi l'anno 1791 (Milan, 1792), 21–4.

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84 Tamburini, Lettere, 1: 72, 201–20.

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91 Clemente Biagi to Giovanni Nani, 12 Oct. 1793, Fondo S. Gregorio, Box 55, National Library, Rome; Pignatelli, Aspetti, 161–2.

92 Giovanni Marchetti, “Problema se i giansenisti siano giacobini,” Supplemento al Giornale ecclesiastico di Roma, July–Aug. 1794, 263.

93 Giangiuseppe Ferrari to Spedalieri, 29 May 1792, Ferr.768, Vatican Library.

94 Cimbali, Nicola Spedalieri, 1: 149.

95 This work was completed and published by Spedalieri's friend, Nicolai, Nicola Maria, as De’ bonificamenti delle terre pontine libri IV: Opera storica, critica, legale, economica, idrostatica (Rome, 1800)Google Scholar.

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