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Hegel’s Political Epistemology

  • Jean-François Kervégan (a1)


This article proposes an interpretation of Hegel’s famous maxim in the Preface of the Grundlinien: ‘What is rational is actual, and what is actual is rational’, not (as usual) as a politically conservative normative statement, but as an epistemological statement concerning the way in which philosophical discourse relates to reality. My aim is to take seriously Hegel’s claim that the purpose of philosophy is not to prescribe to the social world what it has to be but to define the mode through which it may be known.



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Translation: Oliver Feltham



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Works by Hegel unless otherwise indicated.
B: Briefe von und an Hegel, ed. J. Hoffmeister. Hamburg: Meiner, 1953.
E: Enzyklopädie der philosophischen Wisenschaften (1827–30), W 8–10.
GW: Gesammelte Werke. Hamburg: Meiner.
GW 11: Wissenschaft der Logik, Band 1: Das Sein, erste Auflage (1812). Hamburg: Meiner, 1978.
KrV: Kant, Kritik der reinen Vernunft, Akademie Ausgabe, vol. III. Berlin: De Gruyter, 1968.
L: The Logic of Hegel, translated from the Encyclopaedia of the Philosophical Sciences by W. Wallace. Oxford: Clarendon Press, 1975.
PR: Outlines of the Philosophy of Right, trans. T. M. Knox, rev. S. Houlgate. Oxford: Oxford University Press, 2008.
RPh: Grundlinien der Philosophie des Rechts (1820), W 7.
RPhH: Philosophie des Rechts. Die Vorlesung von 1819/20, ed. D. Henrich. Frankfurt: Suhrkamp, 1983.
SL: The Science of Logic, trans. A. V. Miller. New York: Humanity Books, 1969.
VG: Die Vernunft in der Geschichte, ed. J. Hoffmeister. Hamburg: Meiner, 1955.
W: Werke in zwanzig Bänden, ed. E. Moldenhauer and K. M. Michel. Frankfurt: Suhrkamp, 1970.
W 5: Wissenschaft der Logik, Band 1: Die Lehre vom Sein, zweite Auflage (1832).
W 6: Wissenschaft der Logik, Band 2: Die Lehre vom Wesen; Die Lehre vom Begriff.
W 7: Grundlinien der Philosophie des Rechts (1820).
W 8: Enzyklopädie der philosophischen Wissenschaften (1827–30), I: Die Logik.
W 19: Vorlesungen über die Geschichte der Philosophie, Teil I: Griechische Philosophie. Kapitel 3: Platon und Aristoteles.
Haym, R. (1857), Hegel und seine Zeit. Berlin: Gaertner (reprint, Hildesheim: Olms, 1962).
Henrich, D. (1975), ‘Hegels Theorie des Zufalls’, in Hegel im Kontext. Frankfurt: Suhrkamp.
Houlgate, S. (2006), The Opening of Hegel’s Logic. West Lafayette: Purdue University Press.
Kelsen, H. (1989), Pure Theory of Law, trans. M. Knight. Gloucester MA: Smith.
Kiesewetter, H. (1995), Von Hegel zu Hitler, 2nd edn. Frankfurt: P. Lang.
Mabille, B. (1999), Hegel. L’épreuve de la contingence. Paris: Aubier.
Popper, K. (1945), The Open Society and Its Enemies. London: Routledge and Kegan Paul.
Renault, E. (2004), ‘Connaître le présent’, in J.-F. Kervégan and G. Marmasse (eds.), Hegel penseur du droit. Paris: CNRS Editions.
Topitsch, E. (1981), Die Sozialphilosophie Hegels als Heilslehre und Herrschaftsideologie, 2nd edn. Munich: Piper.


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