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Formation and Land-Use History of Celtic Fields in North-West Europe – an Interdisciplinary Case Study at Zeijen, the Netherlands

  • Theo Spek (a1), Willy Groenman-van Waateringe (a2), Maja Kooistra (a3) and Lideweij Bakker (a3)

Abstract

Celtic field research has so far been strongly focused on prospection and mapping. As a result of this there is a serious lack of knowledge of formation and land-use processes of these fields. This article describes a methodological case study in The Netherlands that may be applied to other European Celtic fields in the future. By interdisciplinary use of pedological, palynological and micromorphological research methods the authors were able to discern five development stages in the history of the field, dating from the late Bronze Age to the early Roman Period. There are strong indications that the earthen ridges, very typical for Celtic fields in the sandy landscapes of north-west Europe, were only formed in the later stages of Celtic field agriculture (late Iron Age and early Roman period). They were the result of a determined raising of the surface by large-scale transportation of soil material from the surroundings of the fields. Mainly the ridges were intensively cultivated and manured in the later stages of Celtic field cultivation. In the late Iron Age a remarkable shift in Celtic field agriculture took place from an extensive system with long fallow periods, a low level of manuring and extensive soil tillage to a more intensive system with shorter fallow periods, a more intensive soil tillage and a higher manuring intensity. There are also strong indications that rye (Secale cereale) was the main crop in the final stage of Celtic field agriculture.

Dans l'étude des champs celtiques, on s'est jusqu'à présent surtout concentré sur la prospection et l'élaboration de cartes. En conséquence, il y a un important manque de savoir concernant la formation et les méthodes d'utilisation du terrain de ces champs. Dans cet article, on présente une étude de cas méthodologique menée au Pays-Bas, qui, dans le futur, pourra être appliquée à d'autres champs celtiques en Europe. En utilisant de façon interdisciplinaire des méthodes de recherche pédologiques, palynologiques et micro morphologiques, les auteurs étaient à même de discerner cinq phases dans le développement du champ, allant de la fin de l'âge du bronze jusqu'au début de l'époque romaine. Tout porte à croire que les billons, très caractéristiques pour les champs celtiques sur terre sablonneuse en Europe du nord-ouest, ne se formèrent que pendant une phase ultérieure de l'agriculture celtique (fin de l'âge du fer et début de l'époque romaine), comme résultats du rehaussement volontaire du sol par le transport, à grande échelle, de terre provenant des champs et de l'entourage des champs. Ce sont surtout les billons qui furent cultivés et fumés intensivement pendant les phases ultérieures de l'agriculture celtique. A la fin de l'âge du fer survint un changement considérable: à un système extensif avec de longues périodes de jachère, peu de fumage et un labourage plus extensif succéda un système plus intensif, avec des périodes de jachère plus courtes, un labourage plus intensif et plus de fumage. De plus, tout porte à croire que le seigle (Secale cereale) était la culture prédominante à la fin de l'agriculture celtique.

Zusammenfassung

Der Schwerpunkt der Erforschung von Celtic Fields lag bislang auf ihrer Prospektion und Kartierung. Daraus resultiert aber ein ernsthafter Mangel an Informationen zur Bildung und zu Landnutzungsprozessen dieser Befundgattung. Dieser Beitrag informiert über eine methodologische Fallstudie, die in den Niederlanden durchgeführt wurde und die zukünftig auch auf andere europäische Celtic Fields übertragen werden könnte.

Durch die interdisziplinäre Anwendung pedologischer, palynologischer und mikromorphologischer Forschungsmethoden war es den Autoren möglich, fünf Entwicklungsstadien zu unterscheiden, die von der Spätbronzezeit bis zur Römischen Periode datieren.

Es gibt deutliche Hinweise darauf, dass die Wälle, die sehr typisch für Celtic Fields in den sandigen Landschaften Nordwesteuropas sind, nur zu den späten Phasen (späte Eisenzeit und frühe Römische Periode) ausgebildet wurden. Sie waren das Resultat einer deutlichen Erhöhung der Oberfläche durch umfangreiche Anschüttung von Erdmaterial aus den Feldern und der Umgebung der Felder. Meist wurden die Wälle in den späten Phasen der Nutzung von Celtic Fields intensiv kultiviert und gedüngt.

In der späten Eisenzeit fand ein merklicher Wechsel der Celtic Fields-Landwirtschaft von einem extensiven System mit langen Brachezeiten, einem geringen Einsatz von Dünger und extensiver Bodennutzung zu einem intensiveren System mit kürzeren Brachen, einer höheren Bodennutzung und intensiveren Düngung. Weiterhin weist alles darauf hin, dass Roggen (Secale cereale) das wichtigste Getreide in der abschließenden Phase der Nutzung von Celtic Fields war.

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