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“The Martyrs of the Saucepan:” Parisian Cooks, French Gastronomic Reputation, and Occupational Health around 1900

Published online by Cambridge University Press:  05 December 2018

Martin Bruegel*
Institut National de la Recherche Agronomique, Centre Maurice Halbwachs (CNRS/EHESS/ENS)


Cooks exploited the leverage offered by the publication of information about the prevailing insalubrity in restaurant kitchens when Paris was at the center of global attention during the World Fairs of 1889 and 1900. They framed the issue of workers’ health in connection with consumer safety and gastronomic reputation. Their movement succeeded in securing the law of July 11, 1903 with its encompassing, indeed ecological and ergonomic (rather than toxicological) perception of health risks on the job. Its principles benefitted a great majority of workers and employees. The chronicle of labor's contribution to the identification and regulation of health and safety issues on the job refutes claims about the indifference of the French working-class movement with regard to workers’ health. Attention to the cooks’ workplace experience, their politics, and the elaboration of labor legislation is an antidote to the tendency of narrating state- and institution-building as the history of providential individuals with big ideas.

Copyright © International Labor and Working-Class History, Inc. 2018 

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