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Ruddy-headed Goose Chloephaga rubidiceps: former plague and present protected species on the edge of extinction

  • NATALIA A. COSSA (a1), LAURA FASOLA (a2), IGNACIO ROESLER (a1) and JUAN CARLOS REBOREDA (a1)

Summary

The Ruddy-headed Goose Chloephaga rubidiceps has two separate and genetically distinct populations, one sedentary that inhabits the Malvinas/Falklands Islands and another migratory, which inhabits continental southern South America. New information suggests that these populations should be considered as different evolutionarily significant units. The latter population breeds in Austral Patagonia (Argentina and Chile) and overwinters in Central Argentina. It was a very common species in Austral Magellanic steppe grasslands before 1931, when it was declared an “agricultural pest” by the Argentinian government, together with other sheldgeese species. Since then, the continental Ruddy-headed Goose population has declined becoming one of the scarcest species in Austral Magellanic steppe. Nowadays, its population is categorised as critically endangered in Argentina and endangered in Chile. We present data from six road censuses conducted in the breeding areas of Santa Cruz and Tierra del Fuego provinces, Argentina, during 2013–2014 and 2014–2015 (>4600 km, 70 days) and review population trends of the Ruddy-headed Goose since the early 1900s. We counted a maximum of 19 individuals in Santa Cruz and 49 in Tierra del Fuego throughout the breeding season. A literature review indicates that during the last 40 years the size of continental population of Ruddy-headed Goose has been < 800 individuals, approximately 10% of the estimated population in the 1900s. This decline matches the period following the application of control techniques and the introduction of exotic predator species in the breeding grounds of Tierra del Fuego. We review and discuss formerly proposed conservation actions that may have a positive and rapid effect on sheldgoose numbers recovery. We suggest that the continental population of Ruddy-headed Goose should on a precautionary basis be treated as a critically endangered population until genetic studies determine whether we are in the presence of a new ‘Critically Endangered’ species.

El Cauquén Colorado Chloephaga rubidiceps presenta dos poblaciones separadas y distintas genéticamente, una sedentaria que habita las Islas Malvinas/Falklands y otra migratoria que habita la zona continental sur de Sudamérica. Nueva información sugiere que dichos grupos deben ser considerados como unidades evolutivas significativas distintas. La población continental se reproduce en Patagonia Austral (Argentina y Chile) y pasa el invierno en la zona central de Argentina. Fue una especie muy común en la estepa magallánica antes de 1931, año en el que fue declarada “plaga agrícola” por el gobierno argentino junto a otras especies de cauquenes. Desde entonces, la población continental del Cauquén Colorado declinó, convirtiéndose en una de las especies más raras de la estepa magallánica. Hoy en día, su población está categorizada como en peligro crítico en Argentina y en peligro en Chile. Se presentan resultados de seis censos terrestres realizados durante las temporadas reproductivas 2013-2014 y 2014-2015 en las provincias de Santa Cruz y Tierra del Fuego, Argentina (>4600 km, 70 días) y una revisión de la tendencia poblacional del Cauquén Colorado desde principios de 1900. Contamos un máximo de 19 individuos en Santa Cruz y 49 individuos en Tierra del Fuego durante la temporada reproductiva. La literatura revisada indica que durante los últimos 40 años el tamaño de la población continental del Cauquén Colorado ha sido de menos de 800 individuos, aproximadamente un 10% de la población estimada en el 1900. Dicha declinación coincide con el período posterior a la aplicación de técnicas de control y a la introducción de predadores exóticos en el área reproductiva de Tierra del Fuego. Revisamos y discutimos las acciones de conservación propuestas anteriormente que puedan tener un efecto positivo y rápido en la recuperación de los cauquenes. Sugerimos que la población continental del Cauquén Colorado sea tratada precautoriamente como en peligro crítico hasta que los estudios genéticos determinen si estamos en presencia de una nueva especie ‘En Peligro Crítico’.

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*Author for correspondence; e-mail: ncossa@ege.fcen.uba.ar

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