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Ecstasies of the Young: Sexuality, the Youth Movement, and Moral Panic in Germany on the Eve of the First World War

Published online by Cambridge University Press:  16 December 2008

John Alexander Williams
Bradley University


In 1913 the bourgeois youth movement in Germany fell under the influence of a radical minority who called for complete emancipation from adult control. The two most influential youth movement publications of that year joined the language of countercultural rebellion with unconventional discussions of adolescent sexuality. Hans Blüher's book The German Wandervogel Movement as an Erotic Phenomenon argued that the adolescent boys and young adult male leaders of Wandervogel groups were bound together by homoerotic attraction and that these male leagues were of great benefit to the German nation. Der Anfang, a monthly journal written by adolescents and university students only tangentially related to the Wandervögel, proclaimed that Germany's young people were perfectly capable of self-education in all matters, including sexuality. The countercultural trend of 1913 culminated in the Hoher Meissner festival in mid-October.

Copyright © Conference Group for Central European History of the American Historical Association 2001

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For their support and suggestions I wish to thank Olaf Griese, Max Williams, Sarah Williams, Brad Brown, Traugott Roser, Leisa Meyer, Rob Buffington, and Robert Dean, as well as the anonymous readers for Central European History.

1. Reulecke, Jürgen, “The Battle for the Young: Mobilizing Young People in Wilhelmine Germany,” in Generations in Conflict: Youth Revolt and Generation Formation in Germany 1770–1968, ed. Roseman, Mark (Cambridge, 1995), 97Google Scholar. See also Rüegg, Walter, Kulturkritik und Jugendkult (Frankfurt am Main, 1974)Google Scholar; Koebner, Thomas, Janz, Rolf-Peter, and Trommler, Frank, eds., “Mit uns zieht die neue Zeit”: Der Mythos Jugend (Frankfurt am Main, 1985)Google Scholar; Reulecke, Jürgen, “Jugend-protest — ein Kennzeichen des 20. Jahrhunderts?,” in Jugendprotest und Generationenkonflikt in Europa im 20. Jahrhundert, ed. Dowe, Dieter (Bonn, 1986), 111Google Scholar.

2. On similar developments in Europe and North America, see Neubauer, John, The Fin-de-Siècle Culture of Adolescence (New Haven, 1992)CrossRefGoogle Scholar. On cultural reform movements in Wilhelmian Germany, see Eley, Geoff, ed., Society, Culture, and the State in Germany, 1870–1930 (Ann Arbor, 1996)CrossRefGoogle Scholar; Kerbs, Diethart and Reulecke, Jürgen, eds., Handbuch der deutschen Reformbewegungen 1880–1933 (Wuppertal, 1999)Google Scholar.

3. My intention is to augment the existing body of historical literature by discussing the relationship between the youth movement and organized youth cultivation in a moment of crisis in generational relations. Many studies of the Wandervögel and sexuality have neglected the role of youth cultivators. Early analyses from the 1920s and 1930s argued that Wandervogel groups, by embracing the dominant puritanical values of the bourgeoisie, arrested the sexual development of their members. See Busse-Wilson, Elisabeth, Die Frau und die Jugendbewegung (Hamburg, 1920)Google Scholar; Jungmann, Fritz, “Autorität und Sexualmoral in der freien bürgerlichen Jugendbewegung,” in Studien über Autorität und Familie: Forschungsberichte aus dem Institut für Sozialforschung, ed. Horkheimer, Max (Paris, 1936), 669705Google Scholar. The notion that the movement repressed sexuality reappears in Pross, Harry, Jugend, Eros, Politik: Die Geschichte der deutschen Jugendverbände (Bern, 1964)Google Scholar; Linse, Ulrich, “‘Geschlechtsnot der Jugend’: Über Jugendbewegung und Sexualität,” in Mit uns zieht die neue Zeit, ed. Koebner, , et al. , 245309Google Scholar; and Musall, Friedhelm F., “‘Es ist doch auch ein mönchisches Leben …’: Adoleszenz und Sexualität in der frühen Jugendbewegung,” Jahrbuch des Archivs der deutschen Jugendbewegung (hereinafter cited as JADJB) (19861987): 271–94Google Scholar. All of these authors draw an analogy between arrested sexual development and stunted political development. The evident purpose is to buttress a negative judgment of the youth movement for its supposed unwillingness to confront the problems of industrial modernity. Some recent works skillfully trace the relationships between gender, sexuality, medicine, psychology, and national identity. But the role of political struggle and youth cultivation remains vague, and the moral panic of 1913–1914 is under-analyzed. In addition to Linse, “Geschlechtsnot,” see Mosse, George L., Nationalism and Sexuality: Middle-Class Morality and Sexual Norms in Modern Europe (Madison, 1985)Google Scholar; de Ras, Marion E. P., Körper, Eros und weibliche Kultur: Mädchen im Wandervogel und in der Bündischen Jugend, 1900–1933 (Pfaffenweiler, 1988)Google Scholar; Reulecke, Jürgen, “Männerbund vs. the Family: Middle-Class Youth Movements and the Family in Germany in the Period of the First World War,” in The Upheaval of War, ed. Wall, Richard and Winter, Jay (Cambridge, 1988), 439–52Google Scholar; Geuter, Ulfried, Homosexualität in der deutschen Jugendbewegung: Jungenfreundschaft und Sexualität im Diskurs von Jugendbewegung, Psychoanalyse, und Jugendpsychologie am Beginn des 20. Jahrhunderts (Frankfurt am Main, 1994)Google Scholar.

4. Mogge, Winfried, “Jugendbewegung,” in Handbuch, ed. Kerbs, and Reulecke, , 189Google Scholar. Although there is no room for a survey of the recent historiography here, some generalizations are possible. Most of the literature on the Wilhelmian youth movement has moved since the 1980s beyond the Sondenveg argument put forward most influentially in Laqueur, Walter Z., Young Germany: A History of the German Youth Movement (London, 1962, repr. New Brunswick, 1984)Google Scholar. Recent histories have demonstrated that the movement was not antimodern in any simple way, nor was there a straight path from the Wandervögel to the Hitler Youth. They have revealed the changing character of generational relations and the roles of class, gender, and confession therein. They have also placed the Wilhelmian youth movement within its proper context as only one of a huge variety of extraparliamentary reformist movements. Exemplary texts include Stachura, Peter, The German Youth Movement, 1900–1945: An Interpretive and Documentary History (New York, 1981)CrossRefGoogle Scholar; Dowe, ed., Jugendprotest und Generationenkonflikt; Knoll, Joachim H. and Schoeps, Julius H., eds., Typisch deutsch: Die Jugendbewegung. Beiträge zu einer Phänomengeschichte (Opladen, 1988)CrossRefGoogle Scholar; de Ras, Körper, Klönne, Irmgard, Ich spring in diesem Ringe: Mädchen und Frauen in der deutschen Jugendbewegung (Pfaffenweiler, 1990)Google Scholar; Roseman, ed., Generations; Schade, Rosemarie, Ein weibliches Utopia: Organisationen und Ideologien der Mädchen und Frauen in der bürgerlichen Jugendbewegung 1905–1933 (Witzenhausen, 1996)Google Scholar; Trommler, Frank, “Modernität und die Kultur der Unproduktiven,” JADJB (19931998): 159–80Google Scholar; Mogge, “Jugendbewegung,” 181–96.

5. Indeed, the ten thousand adult members of the Wandervögel's “Friends' and Parents' Councils” supported this idea, usually acting only as liaisons to the educational establishment. On the sociological background and organizational history of the early Wandervogel movement, see Aufmuth, Ulrich, Die deutsche Wandervogelbewegung unter soziologischem Aspekt (Göttingen, 1979)Google Scholar; Neuloh, Otto and Zilius, Wilhelm, Die Wandervögel: Eine empirisch-soziologische Untersuchung der frühen deutschen Jugendbewegung (Göttingen, 1982)Google Scholar.

6. Frank Trommler uses the interesting metaphor of a “youth preservation park” (Jugendschutzpark) to describe the subcultural practices and attitudes of the movement in Trommler, “Modernität.”

7. Hans Wix, “Der Wandervogel am Scheidewege,” A2–104/1, Archiv der deutschen Jugendbewegung (hereinafter cited as AdJb); Sauer, Walter, “Der Mythos des Naturerlebnisses in der Jugendbewegung,” in Typisch deutsch, ed. Knoll, and Schoeps, , 5570Google Scholar; Reulecke, Jürgen, “Wo liegt Falado? Überlegungen zum Verhältnis von Jugendbewegung und Heimatbewegung vor dem Ersten Weltkrieg,” in Antimodernismus und Reform: Zur Geschichte der deutschen Heimatbewegung, ed. Klueting, Irmgard (Darmstadt, 1991), 119Google Scholar.

8. On the Jansen controversy, see Geuter, , Homosexualität, 3844, 4958Google Scholar.

9. Blüher, Hans, Die deutsche Wandervogelbewegung als ein erotisches Phänomen: Ein Beitrag zur Erkenntnis der sexuellen Inversion (Prien, 6th ed., 1922, originally Berlin-Tempelhof, 1912)Google Scholar. For more detailed analyses, see Ziemer, Gerhard, “Hans Blühers Geschichte des Wandervogels,” JADJB (1977): 186–98Google Scholar; Schoeps, Julius H., “Sexualität, Erotik und Männerbund: Hans Blüher und die deutsche Jugendbewegung,” in Typisch deutsch, ed. Knoll, and Schoeps, , 137–54Google Scholar; Geuter, , Homosexualität, 67117Google Scholar.

10. Blüher avoided using the term “homosexual” because of what he called its “suspect” connotations, using instead the Freudian term “invert.” He believed that there were three basic forms of homosexuality: the virile, inverted Männerheld, the effeminate Weibling, and the latent neurotic homosexual who often persecuted true inverts. Blüher, Wandervogelbewegung.

11. Ibid., 85.

12. Ibid., 33.

13. Cited in ibid., 40.

14. Ibid., 81.

15. On Wilhelmian conceptions of homosexuality, see Steakley, James D., “Iconography of a Scandal: Political Cartoons and the Eulenberg Affair in Wilhelmine Germany,” in Hidden from History: Reclaiming the Gay and Lesbian Past, ed. Duberman, Martin, Vicinus, Martha, and Chauncey, George Jr. (New York, 1989), 233–63Google Scholar; Sievert, Hermann, “Das anomale Bestrafen: Homosexualität, Strafrecht und Schwulenbewegung im Kaiserreich und in der Weimarer Republik,” Ergebnisse (1984): 8156Google Scholar; Mosse, Nationalism and Sexuality, and idem, The Image of Man: The Creation of Modern Masculinity (New York, 1996); Fout, John, “Sexual Politics in Wilhelmine Germany: The Male Gender Crisis, Moral Purity, and Homophobia,” in Forbidden History: The State, Society, and the Regulation of Sexuality in Modern Europe, ed. Fout, John (Chicago, 1992), 259–92Google Scholar.

16. Fischer, Walter, “Das Jahr 1911,” Wandervogel (1913): 1819Google Scholar. Commentators asserted that segregated hikes would preserve essentially different gender characteristics (file entitled Diskussionen über das Mädchenwandern, A2–10/10, AdJb). Any coed hiking that did occur drew the suspicion of outside observers. One conservative Leipzig newspaper, for instance, wrote vaguely that it led to “abuses” and should be stopped. “Jugendpflege,” Allgemeine Zeitung, 16 February 1913, PP-V 3982, Staatsarchiv Leipzig (hereinafter cited as STAL).

17. “Die Bundesleitung des Wandervogels e.V. an sämtliche Herren Schulleiter,” A2–08/2, AdJb.

18. Cited in Geuter, , Homosexualität, 94Google Scholar.

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22. Barbizon, Georges, “Die treibenden Kräfte,” Der Anfang (05 1913): 1Google Scholar. As Klaus Laermann has pointed out, Der Anfang was the first secondary pupils' journal in German history to reach the public directly and without the approval of any school authorities. Laermann, Klaus, “Der Skandal um den Anfang: Ein Versuch jugendlicher Gegenöffentlichkeit im Kaiserreich,” in Mit uns zieht die neue Zeit, ed. Koebner, , et al. , 360–81Google Scholar. Laermann argues that the Anfang circle's attempts to create a “counterpublic” was the primary reason for the subsequent controversy. He does not focus specifically on the group's ruminations on sexuality.

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59. Ibid., 136.

60. Ibid., 134.

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62. Bayerischer Kurier, 1–2 February 1914, MK 15003, BHStAM.

63. Verhandlungen der Kammer, 137.

64. Ibid., 172.

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67. Cited in ibid.

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75. The leaders of the W.V.e.V. had planned to participate in the Meissner festival and in the F. D. J. but had withdrawn on the eve of the festival, fearing that this would alienate parents and teachers. Still, several members had taken part unofficially.

76. Wix, “Wandervogel am Scheidewege.”

77. Ibid.

78. Cited in Laermann, “Skandal,” 365.

79. Minister of Education von Trott zu Solz in stenographic report of the 77th meeting of the Prussian House of Representatives, 11 May 1914, 6624, A2–104/10, AdJb.

80. Catholic Center Party representative Dr. Neumann in ibid., 6556, 6560.

81. For instance, S.P.D. representative Konrad Haenisch in ibid., 6583–84.

82. Evidence from Bavaria and Saxony is found in the file entitled Höhere Lehranstalten. Jungdeutsche Jugendkultur, 1913–1924, MK15003, BHStAM.

83. Rheinische Volkszeitung, 30 May 1914 and Frankfurter Volkszeitung, 2 June 1914, cited in Bormann, Hans H., “Zur Wandervogel-Bewegung,” Kölnische Volkszeitung, 5 06 1914Google Scholar, MK15003, BHStAM.

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87. Bormann, “Zur Wandervogel-Bewegung,” 2.

88. The subject of Blüher's reception during and after the war goes beyond the bounds of this paper. Suffice it to say that Blüher became one of the primary demons in ongoing Weimar discussions of threatened adolescent sexuality. Moreover, many leaders in the reorganized youth movement took pains to distance themselves from Blüher. Examples include “Denkschrift der Schulkommission des ärztlichen Vereins München. Über die ausserordentlichen Gefahren welche die Jugendbewegung in den letzten Jahren gezeitigt hat” (February 1920), MK14847, BHStAM; Kindt, Werner, “Die Neubildung des Wandervogels e.V.,” Der Zwiespntch, 29 10 1920Google Scholar; Scholte, A., “Über die derzeitigen Anschauungen von der gleichgeschlechtlichen Liebe und ihren Ursachen,” Volksgesundheit (1924): 8587Google Scholar. On the reception of Blüher during and after the war, see Geuter, , Homosexualität, 156216Google Scholar.

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94. At least during the early phase of the war, there were few significant differences between the rhetoric of the W.V.e.V. and that of other organizations. The exception was the Anfang circle, many of whom took up an antiwar position. For more comprehensive analyses of the youth movement's changing reactions to the war, see Fiedler, Jugend im Krieg; and Fenske, Thomas, “Der Verlust des Jugendreiches: Die bürgerliche Jugendbewegung und die Herausforderung des Ersten Weltkrieges,” JADJB (19861987): 197228Google Scholar.

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