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Symbolic communication systems: symbols on anthropomorphic figurines of the Neolithic and Chalcolithic from south-eastern Europe

  • Peter F. Biehl (a1)

Abstract

This paper presents a new approach to analysing and interpreting the Neolithic and Chalcolithic clay figurines of Southeastern Europe. Using an example from the Gradešnica-Krivodol culture complex, a contextual approach based on attribute analysis is discussed. This new approach has the potential to replace earlier approaches, all of which were based on form-typology and analogy. The interpretation of the figurines as representations of ‘acting human beings’ rather than of mother-goddesses, deceased villagers etc., is demonstrated by analysing decoration, gender, gesture, masks and the breakage of the figurines. A contextual analysis of the decoration of the figurines in relation to all these attributes indicates that a known system with rules of creation existed, that the makers were aware of it and that they conformed to it. Decoration represents much more than clothing, jewellery or aesthetic ornaments. Seen as a combination of elaborate symbols, it can be a first step in uncovering a communication system. When understood, even if only in part, such a communication system can provide great insight into the figurines’ functions through time and place.

In diesem Beitrag wird eine neue Methode zur Analyse und Interpretation der Neolithischen und Frühkupferzeitlichen Tonstatuetten in Südosteuropa vorgestellt. Am Beispiel des Gradešnica-Krivodol Kulturkomplexes wird auf der Grundlage einer Merkmalanalyse eine kontextuelle Methode diskutiert, die die bisherigen, auf Formtypologie und Analogie basierenden Methoden ersetzen könnte. Durch die Analyse von Verzierung, Geschlecht, Gestik, Masken und Bruchstellen der Statuetten, wird dargelegt, daß es sich bei den Statuetten eher urn Darstellungen von ‘handelnden Menschen’ als urn Muttergottheiten, verstorbene Dorfbewohner etc. handelt. Durch die kontextuelle Analyse der Verzierung der Statuetten in Verbindung mit der Gesamtheit der anderen Merkmale, läßt sich ein Formsystem mit festen Gestaltungsregeln nachweisen, an die der Hersteller der Statuetten gebunden war. Es wird gezeigt, daß die Funktion von Verzierung nicht nur in der Darstellung von Kleidung, Schmuck oder ästhetischem Ornament besteht. Als Kombination der in der Untersuchung ausgearbeiteten Symbole kann sie Hinweise auf ein vorhandenes Kommunikationssystem liefem. Durch die Ausarbeitung und das Verständnis dieses Kommunikationssystems können schließlich neue Erkenntnisse zur Funktion der Statuetten in Zeit und Raum gewonnen werden.

Cet article présente une nouvelle approche dans l'analyse et l'interprétation des figurines céramiques du néolithique et du chalcolithique, trouvées en Europe du Sud Est. Une approche contextuelle basée sur l'analyse des attributs est envisagée, suivant l'exemple du culture de Gradešnica-Krivodol. Cette nouvelle approche pourrait potentiellement remplacer les précédentes, toutes basées sur la typologie des formes et l'analogie. L'interprétation des ces figurines comme la représentation d”êtres humains en action’ et non plus de mères déesses ou villageois défunts est renforcée par l'analyse des décorations, du sexe, des positions, des masques et par la cassure des figurines.

En effet, une analyse contextuelle de la décoration des figurines mise en relation avec tous ces attributs, indique l'existence d'un système établi de règles de création, connu et respecté par les auteurs des figurines. Les décorations représentent plus que des vêtements, des bijoux, ou tout autre ornement esthétique; reconnues comme la combinaison de symbole élaborées, elles marquent la première étape dans la découverte d'un système de communication.

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