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Gravettian Figurative Art in the Western Pyrenees: Stratigraphy, Cultural Context, and Chronology

  • Blanca Ochoa (a1) (a2), Marcos García-Diez (a3), José-Manuel Maíllo-Fernández (a4), Álvaro Arrizabalaga (a1) and Paul Pettitt (a2)...

Abstract

The timing and nature of the emergence of art in human evolution has been one of the more debated subjects in palaeoanthropology in the last few years, and one of the areas where archaeology has made impressive advances. Here, we discuss the first evidence of figurative art on portable materials in the north of Spain. After analysis of the stratigraphic contexts of all examples potentially of this age, which eliminated those of uncertain provenance, only three examples can be said to be Gravettian with a degree of confidence. We examine their stratigraphic provenance, the integrity of their archaeological contexts, and the absolute dates available for them. We then discuss their thematic and stylistic traits, comparing them to the wider database of material in the adjacent regions of the French Pyrenees and Mediterranean Iberia. We conclude that figurative depictions were scarce in the Gravettian of south-western Europe, in contrast to the relatively abundant examples of cave art assigned to this period in the region. If this is correct, we should nuance our discussions of ‘Palaeolithic art’ by considering that parietal and portable art had their own trajectories and functions, at least in the Early to mid-Upper Palaeolithic.

La chronologie et la nature de l’émergence de l'art dans l’évolution humaine est un des sujets qui a été le plus discuté récemment en paléoanthropologie et un des domaines où l'archéologie a fait des progrès impressionnants. Ici nous examinons les premiers signes de l’émergence de l'art figuratif sur des objets mobiliers provenant du nord de l'Espagne. Après avoir analysé le contexte stratigraphique de tous les objets qui pourraient remonter si loin, un exercice qui a éliminé les exemplaires de provenance incertaine, il ne reste que trois objets que l'on peut qualifier comme gravettiens avec assez de certitude. Notre étude porte sur leur appartenance stratigraphique, l'intégrité de leurs contextes archéologiques et les dates absolues à disposition. Notre discussion traite des caractéristiques stylistiques et thématiques des objets et les compare à une base de données plus étendue comprenant des exemples provenant des Pyrénées françaises et du sud de la péninsule ibérique. Il en ressort que les représentations figuratives étaient rares dans le Gravettien du sud-ouest de l'Europe, contrairement aux exemples d'art pariétal de cette époque qui étaient relativement abondants dans la région. Si cette hypothèse est exacte, il nous faudra nuancer nos discussions sur « l'art paléolithique » et envisager que l'art sur objets portables et l'art pariétal suivaient leurs propres trajectoires et avaient des fonctions diverses, du moins au début et au milieu du Paléolithique supérieur.

Der Zeitpunkt und die Natur der Entstehung der Kunst in der menschlichen Entwicklung ist ein Thema, das in der Paläoanthropologie in den letzten Jahren viel diskutiert worden ist, und ein Bereich, wo die Archäologie bemerkenswerte Fortschritte gemacht hat. In diesem Artikel besprechen wir die ersten Belege der figurativen Kleinkunst in Nordspanien. Eine Untersuchung der stratigrafischen Lagen aller Exemplare, die möglicherweise zum Gravettien gehören könnten (was Gegenstände mit unsicherer Provenienz ausschloss), ergab nur drei Artefakte, die man mit relativer Sicherheit als Gravettien ansehen kann. Wir untersuchen die stratigrafische Lage der Objekte, die Integrität der archäologischen Fundumstände und die absoluten Daten, die zur Verfügung stehen. Unsere Diskussion betrifft die thematischen und stilistischen Eigenschaften dieser Kleinkunstgegenstände, die wir mit dem weiteren Datenbestand von Material aus den nachbarlichen Gegenden in den französischen Pyrenäen und Südiberien vergleichen. Wir kommen zum Schluss, dass die figurativen Darstellungen im südwesteuropäischen Gravettien selten waren, im Gegensatz zu den relativ zahlreichen Beispielen von Höhlenkunst in dieser Gegend, die man dieser Epoche zuweisen kann. Sollte dies sich als richtig erweisen, dann müssen wir unsere Diskussionen über „paläolithische Kunst” nuancieren, indem wir uns vorstellen müssen, dass die Felskunst und die Kleinkunst verschiedene Wege verfolgten und verschiedene Funktionen hatten, zumindest im frühen und mittleren Jungpaläolithikum.

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Gravettian Figurative Art in the Western Pyrenees: Stratigraphy, Cultural Context, and Chronology

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