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The Permanent Refugee Crisis in the Federal Republic of Germany, 1949—

  • Lauren Stokes (a1)


This article puts forced migration at the center of the Federal Republic's history. Forced migration to Germany has often been understood as an unprecedented crisis, but, far from being an aberration, such migration has been a necessary component of the classic legitimating narratives of the Federal Republic and a crucial support for its postwar “economic miracle.” The official reception of forced migrants has been structured by a categorical distinction between genuine refugees and ersatz “economic refugees.” The former are lauded for their economic contributions to Germany, whereas those alleged to have migrated mainly for economic reasons are condemned as fraudulent opportunists. These categories have been continually transposed onto new groups of forced migrants, whose arrival is invariably grasped as a crisis. The unfolding of refugee “crises” and their resolutions have continually shown the artificiality of the distinction between genuine and economic refugees—while simultaneously redrawing it.

Dieser Aufsatz rückt Zwangsmigration ins Zentrum der Geschichte der Bundesrepublik Deutschland. Zwar wurde Zwangsmigration nach Deutschland oft als eine beispiellose Krise wahrgenommen, doch letztlich war solche Migration keine Abweichung, sondern eine notwendige Komponente des klassischen Legitimitätsnarrativ der Bundesrepublik, die gleichzeitig einen wesentlichen Beitrag zum „Wirtschaftswunder” der Nachkriegszeit leistete. In der offiziellen Rezeption wurden Zwangsmigranten kategorisch in ‚echte’ Flüchtlinge und ‚Wirtschaftsflüchtlinge’ unterteilt. Während man die erstgenannte Gruppe oft für ihre wirtschaftlichen Beiträge lobte, wurden diejenigen, die angeblich nur aus wirtschaftlichen Gründen immigriert sind, als betrügerische Opportunisten verurteilt. Diese Kategorien wurden kontinuierlich auf neue Gruppen von Zwangsmigranten übertragen, deren Ankunft ausnahmslos als Krise begriffen wurde. Die Entfaltung von Flüchtlings-„Krisen” und deren Lösungen zeigen wie künstlich diese Unterscheidung zwischen ‚echten’ Flüchtlingen und ‚Wirtschaftsflüchtlingen’ ist - eine Unterscheidung, die dadurch gleichzeitig auch neu getroffen wird.

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For their helpful feedback, I would like to thank participants in the 2016 “New Narratives of the Federal Republic” seminar and in the 2017 “The Demos and the Market” seminar at the German Studies Association annual conferences in San Diego and in Atlanta. Astrid M. Eckert, Frank Biess, and the two anonymous reviewers all gave invaluable feedback on earlier drafts of this piece. Robin Bates read multiple drafts and clarified crucial parts of the argument. Research for this article was funded primarily by the German Chancellor Fellowship of the Alexander von Humboldt Foundation and by a travel grant from the Central European History Society.



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1 My thinking on “crisis” is influenced by Graf, Rüdiger, Föllmer, Moritz, and Leo, Per, “Einleitung: Die Kultur der Krise in der Weimarer Republik,” in Die ‘Krise’ der Weimarer Republik. Zur Kritik eines Deutungsmusters (Frankfurt/Main: Campus Verlag, 2005), 11-31; McKeown, Adam, Melancholy Order: Asian Migration and the Globalization of Borders (New York: Columbia University Press, 2008).

2 The distinction between “migrant” and “refugee” has become the primary way of indexing this difference in contemporary politics. Whereas the AfD, for example, distinguishes between “refugees from war” and “irregular migrants,” the Green Party program specifically rejects the charge that most refugees are “economic refugees” (Wirtschaftsflüchtlinge). See “Das Grundsatzprogramm der Alternative für Deutschland,” Alternative for Germany, adopted May 1, 2016 (, p. 118; “Grüne Argumente von A bis Z,” Green Party, June 28, 2016 (, p. 63.

3 Dauvergne, Catherine, Making People Illegal: What Globalization Means for Migration and Law (Cambridge: Cambridge University Press, 2008), 65.

4 Markus Dettmer, Carolin Katschak, and Georg Ruppert, “German Companies See Refugees as Opportunity,” Spiegel Online, Aug. 27, 2015 (; Fratzscher, Marcel and Junker, Simon, “Integration von Flüchtlingen: eine langfristig lohnende Investition,” DIW Wochenbericht 45 (2015): 1083–88.

5 Quinn Slobodian made this point in his comments on the panel “New Approaches to Race and Migration in Postwar Germany” at the 2015 German Studies Association annual meeting in Washington, D.C.

6 On how “fear” functions as a political category, see Nyers, Peter, Rethinking Refugees: Beyond States of Emergency (New York: Routledge, 2006), 43-68.

7 Goodwin-Gill, Guy S., The Refugee in International Law (Oxford: Clarendon Press, 1983), 226, 229-31; Gibney, Matthew J., The Ethics and Politics of Asylum: Liberal Democracy and the Response to Refugees (Cambridge: Cambridge University Press, 2004), 85-106.

8 For more detail on the practice of granting asylum in both German states after 1945, see Poutrus, Patrice G., “Zuflucht im Nachkriegsdeutschland. Politik und Praxis der Flüchtlingsaufnahme in Bundesrepublik und DDR von den späten 1940er Jahren bis zur Grundgesetzänderung im vereinten Deutschland von 1993,” in Handbuch Staat und Migration in Deutschland seit dem 17. Jahrhundert, ed. Oltmer, Jochen (Berlin: Walter de Gruyter, 2016), 853-93.

9 Bade, Klaus J., Ausländer, Aussiedler, Asyl: Eine Bestandsaufnahme (Munich: C. H. Beck, 1994), 94. For refugees in interwar Europe, see Marrus, Michael R., The Unwanted: European Refugees in the Twentieth Century (Oxford: Oxford University Press, 1985), 51-121. For Weimar Germany, see Oltmer, Jochen, Migration und Politik in der Weimarer Republik (Göttingen: Vandenhoeck & Ruprecht, 2005); Sammartino, Annemarie H., The Impossible Border: Germany and the East, 1914-1922 (Ithaca, NY: Cornell University Press, 2010).

10 United Nations Convention Relating to the Status of Refugees (

11 Among others, see Aleinikoff, T. Alexander, “State-Centered Refugee Law: From Resettlement to Containment,” Michigan Journal of International Law 14, no. 1 (1992): 120-38; Bem, Kazimierz, “The Coming of a ‘Blank Cheque’—Europe, the 1951 Convention, and the 1967 Protocol,” International Journal of Refugee Law 16, no. 4 (2004): 609-27; Cohen, Gerard Daniel, In War's Wake: Europe's Displaced Persons in the Postwar Order (Oxford: Oxford University Press, 2012); Janco, Andrew Paul, “‘Unwilling’: The One-Word Revolution in Refugee Status, 1940-51,” Contemporary European History 23, no. 3 (2014): 429-46; Zahra, Tara, The Great Departure: Mass Migration from Eastern Europe and the Making of the Free World (New York: W. W. Norton, 2016), 181-216.

12 Fisher, Gaëlle, “Heimat Heimstättensiedlung: Constructing Belonging in Postwar West Germany,” German History 35, no. 4 (2017): 569; Douglas, R. M., Orderly and Humane: The Expulsion of the Germans after the Second World War (New Haven, CT: Yale University Press, 2012), 314.

13 Borutta, Manuel and Jansen, Jan C., “Comparing Vertriebene and Pieds-Noirs: Introduction,” in Vertriebene and Pieds-Noirs in Postwar Germany and France: Comparative Perspectives, ed. Borutta, Manuel and C., Jan Jansen (London: Palgrave MacMillan, 2016), 9. Also see Goodwin-Gill, The Refugee in International Law, 57.

14 Ackermann, Volker, Der “echte” Flüchtling. Deutsche Vertriebene und Flüchtlinge aus der DDR 1945-1961 (Osnabrück: Universitätsverlag Rasch, 1995), 51-64.

15 Seipp, Adam R., Strangers in the Wild Place: Refugees, Americans, and a German Town, 1945-1952 (Bloomington, IN: Indiana University Press, 2013), 8.

16 Holian, Anna, “A Missing Narrative: Displaced Persons in the History of Postwar West Germany,” in Migration, Memory, and Diversity: Germany from 1945 to the Present, ed. Wilhelm, Cornelia (New York: Berghahn, 2017), 38. Emphasis in original.

17 Holian, “Missing Narrative”; Grossmann, Atina, Jews, Germans, and Allies: Close Encounters in Occupied Germany (Princeton, NJ: Princeton University Press, 2007), 257-60.

18 Seipp, Strangers, esp. 97-141.

19 Cohen, In War's Wake, 51.

20 Ibid., 104-8; Paul, Kathleen, Whitewashing Britain: Race and Citizenship in the Postwar Era (Ithaca, NY: Cornell University Press, 1997), 75.

21 Judt, Tony, Postwar: A History of Europe since 1945 (New York: Penguin, 2005), 31.

22 Balint, Ruth, “Children Left Behind: Family, Refugees, and Immigration in Postwar Europe,” History Workshop Journal 82, no. 1 (2016): 151-72.

23 Bethlehem, Siegfried, Heimatvertriebung, DDR-Flucht, Gastarbeiterzuwanderung: Wanderungsströme und Wanderungspolitik in der Bundesrepublik Deutschland (Stuttgart: Klett-Cotta, 1982), 48-80.

24 Erhard, Ludwig, Prosperity Through Competition, trans. Roberts, Edith Temple and Wood, John B. (New York: Frederick A. Praeger, 1958), ix.

25 Edding, Friedrich, The Refugees as a Burden, a Stimulus, and a Challenge to the West German Economy (The Hague: Martinus Nijhoff, 1951), 36.

26 McLaren, Meryn, “‘Out of the Huts Emerged a Settled People’: Community-Building in West German Refugee Camps,” German History 28, no. 1 (2010): 22.

27 This argument is made most strongly by Vonyó, Tamás, The Economic Consequences of the War: West Germany's Growth Miracle after 1945 (Cambridge: Cambridge University Press, 2018). Also see Abelshauser, Werner, Deutsche Wirtschaftsgeschichte von 1945 bis zur Gegenwart (Bonn: Bundeszentrale für politische Bildung, 2011), 324-25; Bethlehem, Wanderungsströme und Wanderungspolitik; Ambrosius, Gerold, “Der Beitrag der Vertriebenen und Flüchtlinge zum Wachstum der westdeutschen Wirtschaft nach dem Zweiten Weltkrieg,” Jahrbuch für Wirtschaftsgeschichte 2 (1996): 39-71; Hoffmann, Dierk, “Binnenwanderung und Arbeitsmarkt. Beschäftigungspolitik unter dem Eindruck der Bevölkerungsverschiebung in Deutschland nach 1945,” in Vertriebene in Deutschland. Interdisziplinäre Perspektiven und Forschungsperspektiven, ed. Hoffmann, Dierk, Krauss, Marita, and Schwartz, Michael (Munich: Oldenbourg, 2000), 219-325.

28 von Koppenfels, Amanda Klekowski, “The Decline of Privilege: The Legal Background to the Migration of Ethnic Germans,” in Coming Home to Germany? The Integration of Ethnic Germans from Central and Eastern Europe in the Federal Republic, ed. Rock, David and Wolff, Stefan (New York: Berghahn, 2002), 102-18. My thanks to Stefanie Woodward for pointing me to resources on the Aussiedler and for sharing a chapter from her forthcoming dissertation.

29 Joppke, Christian and Rosenhek, Zeev, “Contesting Ethnic Immigration: Germany and Israel Compared,” in Diasporic Homecomings: Ethnic Return Migration in Comparative Perspective, ed. Tsuda, Takeyuki (Stanford, CA: Stanford University Press, 2009), 82-83.

30 Panagiotidis, Jannis, “Sifting Germans from Yugoslavs: Co-ethnic Selection, Danube Swabian Migrants, and the Contestation of Aussiedler Immigration in West Germany in the 1950s and 1960s,” in Migrations in the German Lands, 1500-2000, ed. Poley, Jason, Coy, Jared, and Schunka, Alexander (New York: Berghahn, 2016), 209-26; Molnar, Christopher A., Memory, Politics, and Yugoslav Migrations to Postwar Germany (Bloomington: Indiana University Press, 2019).

31 Panagiotidis, Jannis, “Staat, Zivilgesellschaft und Aussiedlermigration 1950-1989,” in Handbuch Staat und Migration in Deutschland seit dem 17. Jahrhundert, ed. Oltmer, Jochen (Berlin: Walter de Gruyter, 2016), 895-929.

32 For a comprehensive view of East German policy towards expellees, see Schwartz, Michael, Vertriebene und ‘Umsiedlerpolitik’: Integrationskonflikte in den deutschen Nachkriegs-Gesellschaften und die Assimilationsstrategien in der SBZ/DDR 1945-1961 (Munich: R. Oldenbourg Verlag, 2004); idem, “Assimilation versus Incorporation: Expellee Integration Policies in East and West Germany after 1945,” in Vertriebene and Pieds-Noirs, 73-94.

33 Ackermann describes this as a “horror vacui” argument; see Ackermann, Der ‘echte’ Flüchtling, 97-99. It is also mentioned in Heidemeyer, Helge, Flucht und Zuwanderung aus der SBZ/DDR 1945/1949-1961: Die Flüchtlingspolitik der Bundesrepublik Deutschland bis zum Bau der Berliner Mauer (Düsseldorf: Droste Verlag, 1994), 31-33; Schießl, Sascha, “Das Tor zur Freiheit”: Kriegsfolgen, Erinnerungspolitik und humanitärer Anspruch im Lager Friedland (1945-1970) (Göttingen: Wallstein, 2016), 314-24.

34 Von Cube quoted in Eric H. Limbach, “Unsettled Germans: The Reception and Resettlement of East German Refugees in West Germany, 1949-1961” (PhD diss., Michigan State University, 2011), 84-85; Dor, Milo and Federmann, Reinhard, “Einleitung,” in Sprung in die Freiheit: Berichte über die Ursachen, Begleitumstände und Folgen der Massenflucht aus der Sowjetischen Besatzungszone Deutschlands (Ulm: Knorr & Hirth Verlag, 1953), 7. Farke is quoted in Ackermann, Der ‘echte’ Flüchtling, 96. Farke spoke from experience, since he had been the head of the Refugee Committee in Lower Saxony. See Hoffrichter, Arne, “Uelzen und die Abgelehnten—Das Flüchtlingsdurchgangslager Uelzen-Bohldamm und die Folgen der SBZ/DDR-Flucht als lokales Problem 1949/1950,” in Flüchtlingslager im Nachkriegsdeutschland. Migration, Politik, Erinnerung, ed. Bispinick, Henrik and Hochmuth, Katharina (Berlin: Ch. Links, 2014), 205.

35 Sheffer, Edith, Burned Bridge: How East and West Germans Made the Iron Curtain (Oxford: Oxford University Press, 2011), 68; Dor and Federmann, Sprung in die Freiheit, 8.

36 Ackermann, Der ‘echte’ Flüchtling, 94.

37 Ibid., 86-96.

38 Ibid., 79-82; Sheffer, Burned Bridge, 66-70; McLaren, “‘Out of the Huts,’” 33-34.

39 The cited example comes from Sheffer, Burned Bridge, 69. The Western Allies were, in fact, actively working to discourage illegal border crossing from East to West. See Schaefer, Sagi, States of Division: Border and Boundary Formation in Cold War Rural Germany (Oxford: Oxford University Press, 2014), esp. 18-57.

40 Elke Kimmel analyzes these cases in “… war ihm nicht zuzumuten, länger in der SBZ zu bleiben.” DDR-Flüchtlinge im Notaufnahmelager Marienfelde (Berlin: Metropol Verlag, 2009).

41 Quoted in Limbach, “Unsettled Germans,” 52.

42 Rejected applicants are discussed in more detail in Hoffrichter, “Uelzen und die Abgelehnten”; Limbach, Eric H., “Provisional State, Reluctant Institutions: West Berlin's Refugee Service and Refugee Commissions, 1949-1952,” Central European History 47, no. 4 (2014): 822-43.

43 Ackermann, Der ‘echte’ Flüchtling, 104; Heidemeyer, Zuwanderung aus der SBZ/DDR, 134-64; Bethlehem, Wanderungsströme und Wanderungspolitik, 94; Limbach, “Unsettled Germans,” 75.

44 Astrid M. Eckert generously provided me with a draft of the chapter “The Making of the West German Borderlands, 1945-1955,” from her forthcoming book, West Germany and the Iron Curtain; also see Heidemeyer, Zuwanderung aus der SBZ/DDR.

45 Ackermann, Der ‘echte’ Flüchtling, 107-8; Heidemeyer, Zuwanderung aus der SBZ/DDR, 143-44.

46 Heidemeyer, Zuwanderung aus der SBZ/DDR, 164-67.

47 Abelshauser, Deutsche Wirtschaftsgeschichte, 294-95.

48 Bethlehem, Wanderungsströme und Wanderungspolitik, 85-87.

49 Kimmel, DDR-Flüchtlinge, 70.

50 Grunert-Bronnen, Barbara, Ich bin Bürger der DDR und lebe in der Bundesrepublik (Munich: R. Piper & Co, 1970), 112.

51 Heidemeyer, Zuwanderung aus der SBZ/DDR, 231.

52 Ackermann, Der ‘echte’ Flüchtling, 111.

53 Allen, Keith R., Interrogation Nation: Refugees and Spies in Cold War Germany (Lanham, MD: Rowman & Littlefield, 2017); Bethlehem, Wanderungsströme und Wanderungspolitik, 81-87.

54 Kee, Robert, Refugee World (London: Oxford University Press, 1961), 51-52.

55 Ackermann, Der ‘echte’ Flüchtling, 57.

56 The idea of the “autonomy of migration” is most fully explored in Bojadžijev, Manuela, Die windige Internationale: Rassismus und Kämpfe der Migration (Münster: Westfälisches Dampfboot, 2008); Karakayali, Serhat, Gespenster der Migration. Zur Genealogie illegaler Einwanderung in der Bundesrepublik Deutschland (Bielefeld: transcript, 2008).

57 Karakayali, Gespenster, 98.

58 Ibid., 114-19.

59 Stadtarchiv Nürnberg (StadtAN) F 21, Interview Nr. 266, July 2008.

60 Díaz, Carlos Sanz, “Clandestinos”, “Illegales”, “Espontáneos”… La emigración irregular de españoles a Alemania en el contexto de las relaciones hispano-alemanas, 1960-1973 (Madrid: Comisión Española de Historia de las Relaciones Internacionales, 2004).

61 Bethlehem, Wanderungsströme und Wanderungspolitik, 80, 146-47.

62 Sanz Díaz, “Clandestinos,” 47-52, 63-65, 98-107.

63 Lauren Stokes, “‘Fear of the Family’: Migration and Integration in West Germany, 1955-2000” (PhD diss., University of Chicago, 2016), 46-111.

64 Sanz Díaz, “Clandestinos,” 62.

65 StadtAN F 21, Interview Nr. 19, March 2010.

66 Sanz Díaz, “Clandestinos,” 52-69.

67 Buettner, Elizabeth, Europe after Empire: Decolonization, Society, and Culture (Cambridge: Cambridge University Press, 2016), 303-4.

68 StadtAN F 21, Interviews Nr. 184 and 185, Nov. 2009 and Feb. 2010.

69 For a discussion of the oddity of the phrase “guest worker,” see Chin, Rita, The Guest Worker Question in Postwar Germany (Cambridge: Cambridge University Press, 2007), 48-53. On the highly diverse individual motives, see Miller, Jennifer A., Turkish Guest Workers in Germany: Hidden Lives and Contested Borders, 1960s to 1980s (Toronto: University of Toronto Press, 2018).

70 This section relies heavily on the generosity of Christopher Molnar, who provided me with an early draft of the chapter “Second-Class Refugees: The West German-Yugoslav Migration Regime and the Asylum Problem, 1953-1968,” from his 2019 monograph, Yugoslav Migrations.

71 Poutrus, “Zuflucht im Nachkriegsdeutschland,” 887.

72 Molnar, Yugoslav Migrations, 100.

73 For more details on the global dimensions of the Hallstein doctrine, see Gray, William Glenn, Germany's Cold War: the Global Campaign to Isolate East Germany, 1949-1969 (Chapel Hill: University of North Carolina Press, 2003).

74 Kanein, Werner, “Aktuelle Fragen des neuen Fremdenrechts,” Deutsches Verwaltungsblatt 81, no. 17 (1966): 622. Also see Schöppe, Günter, “Die ‘Wirtschaftsflüchtlinge’ im deutschen Asylverfahren,” 2. Internationales Asyl-Colloquium. Garmisch-Partenkirchen 1964 (Cologne: Carl Heymanns Verlag, 1965), 87-108.

75 The terms economic migrant and economic refugee are criticized in Refugees in Europe, 1957–1958: Report of the Zellerbach Commission on the European Refugee Situation (New York: Zellerbach Commission, 1958), 7, 58-61, 64, 68.

76 Ibid., 68.

77 Kanein quoted in Molnar, Yugoslav Migrations, 117; Schöppe, “Die ‘Wirtschaftsflüchtlinge,’” 107.

78 Molnar, Yugoslav Migrations, 111-12; Thomas J. Hamilton, “Bavarian Village a Refugee Center: Expulsion of Many East Bloc Exiles Stirs Controversy,” New York Times, Nov. 7, 1965.

79 Schönwälder, Einwanderung, 362.

80 Deutscher Bundestag, Plenarprotokoll 5/16, Jan. 26, 1966, 614-15. For the history of terms about asylum and refugee status, see Bade, Klaus J., “Zur Karriere und Funktion abschätziger Begriffe in der deutschen Asylpolitik,” Aus Politik und Zeitgeschichte 65, no. 25 (2015): 3-8.

81 Deutscher Bundestag, Plenarprotokoll 5/16, Jan. 26, 1966, 612.

82 Münch, Ursula, Asylpolitik in der Bundesrepublik Deutschland. Entwicklung und Alternativen, 2nd ed. (Opladen: Leske + Budrich, 1993), 54-60; Poutrus, “Zuflucht im Nachkriegsdeutschland,” 878-79.

83 Molnar, Yugoslav Migrations; Knortz, Diplomatische Tauschgeschäfte, 140-43; Shonick, Kaja, “Politics, Culture, and Economics: Reassessing the West German Guest Worker Agreement with Yugoslavia,” Journal of Contemporary History 44, no. 4 (2009): 719-36.

84 Mattes, Monika, “Gastarbeiterinnen” in der Bundesrepublik: Anwerbepolitik, Migration und Geschlecht in den 50er bis 70er Jahren (Frankfurt/Main: Campus Verlag, 2005), 51-55.

85 Bröker, Astrid and Rautenberg, Jens, Die Asylpolitik in der Bundesrepublik Deutschland unter besonderer Berücksichtigung des sogenannten ‘Asylmißbrauchs’ (Berlin: Express Edition, 1986), 141-42; Wolken, Simone, “Das Grundrecht auf Asyl als Problem der Rechtspolitik,” Zeitschrift für Ausländerrecht und Ausländerpolitik 2 (1986): 59; Wengeler, Martin, “Multikulturelle Gesellschaft oder Ausländer raus? Der sprachliche Umgang mit der Einwanderung seit 1945,” in Kontroverse Begriffe. Geschichte des öffentlichen Sprachgebrauchs in der Bundesrepublik Deutschland, ed. Stötzel, Georg and Wengeler, Martin (Berlin: De Gruyter, 1995), 738.

86 Bundesarchiv (BArch) B 106/38055, “Konferenz der Innenminister und Senatoren für Inneres der Länder. Innenministerkonferenz am 27/28.1.1966 in Saarbrücken.”

87 Doering-Manteuffel, Anselm and Raphael, Lutz, Nach dem Boom: Perspektiven auf die Zeitgeschichte seit 1970 (Göttingen: Vandenhoeck & Ruprecht, 2008), 35-42.

88 Incesu, Günal, “Der Anwerbestopp vom 23. November 1973 in der massenmedialen Öffentlichkeit der Bundesrepublik Deutschland und der Türkei,” Netzwerk Türkei Working Paper No. 8 (Berlin: Netzwerk Türkei, 2010); Hunn, Karin, ‘Nächstes Jahr kehren wir zurück …’ Die Geschichte der türkischen ‘Gastarbeiter’ in der Bundesrepublik (Göttingen: Wallstein, 2005), 328-39.

89 Stokes, “‘Fear of the Family,’” 219-81.

90 Klausmeier, Simone, Asylbewerber zum “Scheinasylanten”: Asylrecht und Asylpolitik in der Bundesrepublik Deutschland seit 1973 (Berlin: EXpress Edition, 1984), 119.

91 Münch, Asylpolitik, 65; Poutrus, “Zuflucht im Nachkriegsdeutschland,” 887-88.

92 The term Asylant was initially purely descriptive, but the meaning has shifted over time to include the negative connotation “bogus.” For an extended discussion of terminology, see Wolken, “Das Grundrecht auf Asyl,” 61-62; Wengeler, “Der sprachliche Umgang,” 733-43; Volmert, Johannes, “‘Asylantendebatte’ in Ost und West: Ein Lehrstück über die Instrumentalisierung politischer Vorurteile,” in Wer spricht das wahre Deutsch? Erkundungen zur Sprache im vereinigten Deutschland, ed. Reiher, Ruth and Läzer, Rüdiger (Berlin: Aufbau Taschenbuch Verlag, 1993), 239-71; Mattson, Michelle, “Refugees in Germany: Invasion or Invention?,” New German Critique, no. 64 (1995): 61-85.

93 I stress the fact that these asylum seekers were “Turkish citizens” rather than “Turks” because many were Kurds or Yazidis, who grounded their asylum claims in the fact that they were persecuted on the basis of their identity in Turkey.

94 See the commission on “false family reunification” in Baden-Württemberg. Landesarchiv Baden-Württemberg, EA 2/303 Bü 209, letter from Innenministerium (IM) Baden-Württemberg to Bundesinnenministerium (BMI) and Innenministerien der Länder, “Betr.: Familiennachzug; hier: Änderung der Geburtsdaten volljähriger Kinder,” Feb. 6, 1981; Landtag B-W, Drucksache 8/3206, Nov. 2, 1982.

95 Stokes, “‘Fear of the Family,’” 290-92.

96 Poutrus, “Zuflucht im Nachkriegsdeutschland,” 873.

97 Szatkowski, Tim, Die Bundesrepublik Deutschland und die Türkei 1978 bis 1983 (Berlin: Walter de Gruyter, 2016), 112-21.

98 Ibid., 33.

99 Ibid., 32.

100 Visas had previously been introduced for citizens of Pakistan in June 1976 and for citizens of Sri Lanka, Afghanistan, and Ethiopia in March 1980. Visa requirements would also be introduced for India and Bangladesh in July 1980. See BArch B 106/115796, BMI, “Aufhebung des Sichtvermerkzwanges zwischen der Bundesrepublik Deutschland und der Türkei,” Nov. 3, 1953; “Elfte Änderungsverordnung vom 5. Juli 1980 und Auswirkungen der Sichtvermerkspflicht für türkische Staatsbürger auf die deutsch-türkischen Beziehungen.”

101 BArch, B 149/67170, Abt. IIa to Herrn Minister, “Betr.: 499. Sitzung des Bundesrates (Plenum) am 8.5.1981; hier: Entwurf eines Sechsten Gesetzes zur Änderung des Arbeitsförderungsgesetzes (Wartezeitgesetz),” May 4, 1981.

102 Multiple drafts consulted in BArch B 149/54404 and 67170. See esp. BArch B 149/54404, letter from Liselotte Funcke to BMA, “Betr.: Entwurf eines Sechsten Gesetzes zur Änderung des Arbeitsförderungsgesetzes (Wartezeitgesetz),” March 23, 1981; Sprechvermerk IIa 7 Weidenbörner, “Betr.: Entwurf eines Sechsten Gesetzes zur Änderung des Arbeitsförderungsgesetzes (Wartezeitgesetz),” March 23, 1981.

103 Landesarchiv Berlin (LAB) B Rep 004/3004, letter from Senator für Inneres Berlin to BMI and IM der Länder, “Betr.: Verteilung der Asylbewerber,” April 25, 1983.

104 LAB B Rep 004/3004, IM Baden-Württemberg to BMI, “Betr.: Auswirkungen des Asylverfahrensgesetzes,” April 13, 1983. For this argument about North Rhein-Westphalia in particular, see Klausmeier, Simone, Asylbewerber zum “Scheinasylanten”: Asylrecht und Asylpolitik in der Bundesrepublik Deutschland seit 1973 (Berlin: EXpress Edition, 1984). The term deterrence spiral comes from Karakayali, Gespenster, 173.

105 LAB B Rep 004/3286, letter from Bayerische Minister für Arbeit und Sozialordnung to Berlin Senator für Inneres, Jan. 25, 1985; LAB B Rep 004/3344, letter from Ministerpräsident des B-W to Bundeskanzler, Sept. 5, 1985.

106 LAB B Rep 004/3343.

107 Zuleeg, Manfred, “Arbeitseinsatz von Asylbewerbern,” in Politisches Asyl und Einwanderung: Die Unterbringung von Asylbewerbern in der Bundesrepublik Deutschland im Lichte von historischer Entwicklung und Menschenrecht, ed. Sievering, Ulrich O. (Frankfurt/Main: Haag und Herchen, 1984), 205-26.

108 Ausländerkomitee Berlin (West) e.V., Gast oder Last? Berichte zur Lage der Asylbewerber (Berlin: EXpress Edition, 1981), 16.

109 Ibid., 86.

110 Abgeordnetenhaus von Berlin, 68. Sitzung vom 24. Mai 1984, 4089. The figure of the smuggler or human trafficker has a long history in fights to control migration. See Zahra, Great Departure; McKeown, Melancholy Order; idem, How the Box Became Black: Brokers and the Creation of the Free Migrant,” Pacific Affairs 85, no. 1 (2012): 21-45. For the “smuggler” as a figure that enabled restrictive measures in the Federal Republic specifically, see Karakayali, Gespenster.

111 The campaign had been successful in Bremen, where the Greens and segments of the SPD cooperated to eliminate vouchers in May 1983. See Archiv Grünes Gedächtnis (AGG) C Berlin I.1, Alternative Liste 1978-1992, Signatur 19 (2/2), Delegiertenrat-Infos 1984, “Antrag des Ausländerbereichs zum DR am 8.2.84,” in DR-Info, Feb. 8, 1984.

112 Abgeordnetenhaus von Berlin, 68. Sitzung vom 24. Mai 1984, 4090.

113 Ibid., 4097; Drucksache 9/2196, “Nr. 4097 der Abgeordneten Kordula Schulz (AL) über Einkauf mit ‘Wertgutscheinen,’” Oct. 10, 1984; Drucksache 9/876, “Nr. 1543 der Abgeordneten Rita Kantemir (AL) über Wertgutscheine für Asylbewerber,” Nov. 3, 1982.

114 AGG C Berlin I.1, Alternative Liste 1978-1992, Signatur 20 (1/2), Delegiertenrat-Infos 1984, “Protokoll des Delegiertenrates vom 28.11.1984,” DR-Info, Nov. 28, 1984; “Kurzprotokoll der GA-Sitzung vom 19. Oktober 1984,” DR-Info, Oct. 31, 1984.

115 Mira Sczygiol Foster, “German Blood—Polish Mind? Exploring the Immigration Histories of Resettlers from Poland in West Germany, 1970s-1990” (PhD diss., University of California, Santa Barbara, 2012), 69-72.

116 Panagiotidis, “Aussiedlermigration 1950-1989,” 926-27.

117 Koppenfels, “Decline of Privilege,” 108. For more detail on changing legal definitions of “pressure to emigrate,” see Ruhrmann, Ulrike, Reformen zum Recht des Aussiedlerzuzugs (Berlin: Duncker & Humblot, 1993), 106-14.

118 LAB B Rep 004/3004, BMI report “Auswirkungen des Asylverfahrensgesetzes vom 16. Juli 1982,” April 1983.

119 UNHCRMemorandum on Mission to the Federal Republic of Germany,” printed in Refugee Survey Quarterly 27, no. 1 (2008): 149, 157-58. Also see Milzow, Katrin, “Anatomy of a Crisis: Relations between the United Nations High Commissioner for Refugees and the Federal Republic of Germany from the 1970s to the 1980s,” Refugee Survey Quarterly 27, no. 1 (2008): 74-88; Loescher, Gil, The UNHCR and World Politics: A Perilous Path (Oxford: Oxford University Press, 2001) 237, 251.

120 BAK B 137/10816, “Betr.: Interministerielle Kommission ‘Asyl’ Bezug: Sitzung der Unterarbeitsgruppe am 10. Dezember 1985 im BMI,” Dec. 12, 1985.

121 Council, Danish Refugee, Current Asylum Policy and Humanitarian Principles in the light of the amendment to the Danish Aliens Act of October 17, 1986 (Copenhagen: Danish Refugee Council, 1988); Fullerton, Maryellen, “Restricting the Flow of Asylum-Seekers in Belgium, Denmark, the Federal Republic of Germany, and the Netherlands: New Challenges to the Geneva Convention Relating to the Status of Refugees and the European Convention on Human Rights,” Virginia Journal of International Law 29, no. 33 (1989): 68-69.

122 LAB B Rep 004/3335, “Bericht der Interministeriellen Kommission ‘Asyl’ Teil II,” Aug. 19, 1986.

123 Statistics taken from Bundeszentrale für politische Bildung, “Zahlen und Fakten: Migration” ( There is an excellent account of the Federal Republic's treatment of Yugoslav asylum seekers in Molnar, Yugoslav Migrations, 161-85.

124 UNHCR, “The State of the World's Refugees 1993: The Challenge of Protection,” Jan. 1, 1993 (

125 Robert Havemann Archiv der DDR-Opposition, ZRT 2, letter from AG ‘Ausländer’ to the Zentralen Runden Tisch, Jan. 1990; Bü 064, “Bericht über die Sicherheit für das Leben ausländischer BürgerInnen in Berlin (Ost) in den letzten Monaten,” Sept. 11, 1990; MaB 68, “Zusammenstellung von Fällen, in denen vietnamesischen Bürgern von deutschen Bürgern Unrecht geschah,” Oct. 16, 1990; RTa 17, “Probleme auf dem Gebiet von Ausländerangelegenheiten in Berlin,” May 8, 1990.

126 Steiner, Niklaus, Arguing about Asylum: The Complexity of Refugee Debates in Europe (New York: St. Martin's Press, 2000), 85-92.

127 Wie steht es mit der ‘Fremdenfeindlichkeit’?,” Arbeitsplatz Deutschland 4 (1991): 2-3.

128 Ayim, May, “Das Jahr 1990. Heimat und Einheit aus afro-deutscher Perspektive,” in Entfernte Verbindungen: Rassismus, Antisemitismus, Klassenunterdrückung, ed. Hügel, Ika et al. (Berlin: Orlanda Verlag, 1999), 206-20.

129 For the global trend toward extraterritorial determination, see Mountz, Alison, Seeking Asylum: Human Smuggling and Bureaucracy at the Border (Minneapolis: University of Minnesota Press, 2010); Orchard, Phil, A Right to Flee: Refugees, States, and the Construction of International Cooperation (Cambridge: Cambridge University Press, 2014), 203-37.

130 Kluth, Winfried, “Das Asylverfahrensbeschleunigungsgesetz: Zielsetzungen, wesentliche Inhalte, Kritikpunkte,” Zeitschrift für Ausländerrecht und Ausländerpolitik 35, no. 10 (2015): 337-42. Also see the video by Flüchtlingsrat Thüringen e.V. and Filmpiraten, “Der alltägliche Rassismus an den Supermarketkassen” (

131 Bundesrat Drucksache 446/15, “Entwurf eines Asylverfahrensbeschleunigungsgesetzes,” Sept. 29, 2015.

132 Henning Jauernig, “‘Die Integration der Flüchtlinge läuft besser als erwartet,’” Spiegel Online, Dec. 14 2018 (

133 BArch, DA/3/28, letter to Ausländerausschuß des Runden Tisches, Feb. 12, 1990.

For their helpful feedback, I would like to thank participants in the 2016 “New Narratives of the Federal Republic” seminar and in the 2017 “The Demos and the Market” seminar at the German Studies Association annual conferences in San Diego and in Atlanta. Astrid M. Eckert, Frank Biess, and the two anonymous reviewers all gave invaluable feedback on earlier drafts of this piece. Robin Bates read multiple drafts and clarified crucial parts of the argument. Research for this article was funded primarily by the German Chancellor Fellowship of the Alexander von Humboldt Foundation and by a travel grant from the Central European History Society.

The Permanent Refugee Crisis in the Federal Republic of Germany, 1949—

  • Lauren Stokes (a1)


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